A menor lua já detectada em torno de Urano e duas em torno de Netuno

Os astrónomos fizeram recentemente uma descoberta intrigante no nosso sistema solar, revelando duas pequenas luas que orbitam Neptuno e uma que orbita Urano. Estes novos companheiros celestes elevam a contagem total de luas conhecidas em torno destes gigantes gasosos para 16 para Neptuno e 28 para Urano.

A mais notável destas descobertas é a lua nova de Urano, considerada a menor já detectada em torno do gigante gelado. Medindo apenas 8 quilômetros de largura, esta pequena lua completa uma única órbita ao redor de Urano a cada 680 dias. Para colocar o seu tamanho em perspectiva, é ainda menor que a lua de Marte, Deimos, uma das menores luas conhecidas no nosso sistema solar, de acordo com Instituição Carnegie para a Ciência.

Atualmente designada como “S/2023 U1”, a lua uraniana aguarda um nome oficial, provavelmente derivado de um personagem da tradição shakespeariana.

Na frente de Netuno, a mais brilhante de suas duas luas recém-descobertas é provisoriamente chamada de “S/2002 N5”, com um diâmetro de 14 milhas (23 km) e uma órbita de 9 anos. Entretanto, o seu companheiro mais fraco, “S/2021 N1”, mede apenas 14 km de diâmetro e demora 27 anos a completar uma órbita em torno de Neptuno.

Estas descobertas inovadoras foram anunciadas pelo Minor Planet Center da União Astronómica Internacional, mostrando os esforços colaborativos de astrónomos de várias instituições. Utilizando observatórios no Havai e no Chile, investigadores, incluindo Scott Sheppard da Carnegie Science e colegas do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA, observaram meticulosamente estas luas indescritíveis.

A equipe de Sheppard empregou técnicas avançadas de processamento de imagem para revelar esses objetos tênues, marcando-os como as luas mais tênues já detectadas em torno de Urano e Netuno usando telescópios terrestres. O processo de descoberta envolveu meses de observação e análise meticulosas, com tempo de observação especial concedido para condições ultra-imaculadas para determinar a órbita da lua mais fraca de Netuno.

Curiosamente, todas as três luas recém-descobertas exibem órbitas em forma de ovo significativamente inclinadas em relação ao plano orbital dos seus planetas hospedeiros. Esta órbita peculiar sugere que eles foram capturados gravitacionalmente numa fase posterior, em vez de se formarem ao lado dos seus respectivos gigantes gasosos.

À medida que os astrónomos continuam a sondar as profundezas do nosso sistema solar, descobertas como estas oferecem informações valiosas sobre a dinâmica e a evolução dos sistemas planetários fora da Terra.

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