Aeroespacial – Benchmark ganha prêmio AFRL para desenvolver propulsores para ASCENT

SÃO FRANCISCO – A Benchmark Space Systems ganhou um contrato de US$ 2,81 milhões com o Laboratório de Pesquisa da Força Aérea dos EUA para continuar o desenvolvimento e testes de propulsores operando com combustível ASCENT, energético e não tóxico para naves espaciais avançadas.

O prêmio de dois anos anunciado em 29 de agosto foi o segundo prêmio AFRL SPRINT da Benchmark. AFRL emitiu um Anúncio de Agência Ampla em 2019 chamado Pesquisa e Inovação em Propulsão Espacial para Neutralizar Ameaças de Satélites, conhecido como SPRINT, buscando propostas de interesse para o Ramo de Pesquisa de Propulsão Espacial da AFRL.

No âmbito do novo programa financiado pela AFRL, a Benchmark está construindo um propulsor de 22 Newton para demonstrações de fogo quente ASCENT. Além disso, a Benchmark, com sede em Burlington, Vermont, entregará um projeto preliminar de um conjunto de propulsores de 100 Newton em 2025.

Otimizando para tamanho, peso e longevidade

Com financiamento de seu primeiro prêmio SPRINT, a Benchmark desenvolveu e demonstrou um protótipo de propulsor que queima combustível ASCENT sem catalisador. O protótipo do propulsor foi uma prova de conceito e não foi otimizado para voos espaciais.

“Nesta fase, estamos projetando um propulsor que você pode aplicar em uma missão operacional”, disse Jake Teufert, diretor de tecnologia da Benchmark. Notícias do espaço. “Agora, o peso é importante e a longevidade é importante.”

ASCENT ao longo dos anos

O ASCENT foi lançado pela primeira vez em 2019 na missão de infusão de propulsor verde da NASA. A Lanterna Lunar da NASA, um cubo lançado em 2022 para observar depósitos de água gelada na Lua, também foi alimentada pelo ASCENT.

“Anos de trabalho foram investidos na operacionalização do ASCENT, um monopropulsor armazenável de alto desempenho que tem a oportunidade de aumentar a capacidade da missão além do que é oferecido pela hidrazina”, disse Teufert. “Com este contrato, estamos retirando o ASCENT dos demonstradores de menor impulso e ampliando-o até onde ele seja endereçável para todas as missões que o DoD executa atualmente” com hidrazina.

Grupo de propulsores avançados

A Benchmark também está estabelecendo um Grupo de Propelentes Avançados liderado por Michael Martin, engenheiro mecânico com doutorado pela Texas A&M University, para testar uma variedade de sistemas de propulsão químicos, elétricos e híbridos não tóxicos.

A nova organização irá “analisar todos esses novos monopropelentes e outros bipropelentes que estão sendo lançados e desenvolver propulsores que possam utilizá-los, mas também maneiras de modificar os propulsores existentes”, disse Martin. “Por exemplo, este propulsor que estamos desenvolvendo para AFRL tem potencial para ser usado com outros monopropulsores que estão atualmente disponíveis na Europa e no Japão. Você pode acabar tendo famílias de propulsores usando diferentes monopropulsores.”

Os Regulamentos sobre Tráfico Internacional de Armas dos EUA (ITAR) impedem a exportação de ASCENT. A capacidade de usar diferentes propulsores poderia abrir caminho para vendas externas de novos propulsores Benchmark.

A Benchmark emprega “profissionais de propulsão não tóxica que abrirão ainda mais as portas para o uso do ASCENT, à medida que também exploramos a introdução de outras tecnologias químicas, elétricas e híbridas verdes subutilizadas e promissoras para impulsionar a economia espacial”, disse Martin em um comunicado.

Capacidade de resposta tática

Martin, que trabalha com ASCENT há mais de três anos, disse: “o que realmente gostei é que posso usar jaleco e luvas para trabalhar com este propelente. Também é fácil de armazenar e transportar.”

Em contraste, trabalhar com hidrazina requer Conjunto de Proteção Atmosférica Autônoma ou trajes SCAPE.

Teufert acrescentou que o ASCENT será “particularmente poderoso e importante” para aplicações espaciais responsivas, onde os satélites podem ser armazenados no solo ou em um armazém orbital.

ASCENT “é um propulsor que você pode carregar no satélite que está em uma prateleira, pronto para ser integrado a qualquer momento”, disse Teufert. “Você não pode fazer isso com um sistema de hidrazina.”

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