Aeroespacial – Força Espacial identifica prioridades para modernizar os espaçoportos

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WASHINGTON — A necessidade de modernizar os portos espaciais dos EUA tem sido discutida há anos, mas grandes atualizações ainda não se concretizaram. Com 1,3 mil milhões de dólares em financiamento previsto para melhorias no espaçoporto, a Força Espacial está agora a tentar levar estes planos adiante, identificando as áreas mais críticas que necessitam de atenção no curto prazo.

“Há um esforço significativo para definir o que precisamos para podermos apoiar a capacidade e o ritmo de lançamento que nossa nação precisa”, disse o Brig. General Kristin Panzenhagen, oficial executiva do programa para acesso garantido ao espaço e diretora de operações de lançamento e alcance do Comando de Sistemas Espaciais.

Baseado na Base da Força Espacial Patrick, Flórida, Panzenhagen assumiu em junho o comando do Space Launch Delta 45 e supervisiona o porto espacial mais movimentado do país na costa da Flórida.

Falando em 19 de outubro na conferência AFCEA Space Industry Days em Los Angeles, Panzenhagen expressou otimismo de que as iniciativas para trazer os portos espaciais da Costa Leste e da Costa Oeste para o futuro poderão em breve se tornar realidade. “É preciso muito investimento. É preciso muito planejamento”, disse ela.

A Força Espacial conduziu uma análise detalhada dos requisitos do espaçoporto, dado o ritmo crescente de lançamentos espaciais comerciais, disse ela.

Aumentando o ritmo de lançamento comercial

Cerca de 150 lançamentos estão previstos para 2023, a maioria conduzidos pela SpaceX, que está acelerando os lançamentos de sua constelação Starlink, bem como missões para clientes comerciais e governamentais. A empresa está a caminho de lançar mais de 100 missões este ano e projeta cerca de 144 para 2024.

Depois de 2024, a Força Espacial está a preparar-se para um ritmo de lançamento mais acelerado, alimentado não apenas pela SpaceX, mas por outras empresas que introduzem novos foguetões, incluindo a United Launch Alliance, a Blue Origin e outras.

De acordo com a empresa de consultoria Deloitte, nos últimos cinco anos, cerca de 93% de todas as missões orbitais lançadas a partir do governo dos EUA, incluindo 70% do Cabo Canaveral, 17% de Vandenberg e 5% do Porto Espacial Regional do Médio Atlântico da Virgínia.

No topo da lista de atualizações necessárias do espaçoporto está o aumento da capacidade de processamento de satélites e de preparação para o lançamento, disse Panzenhagen. Isto cria um gargalo significativo que retarda o ritmo de lançamento, dado o número de naves espaciais que requerem integração, testes, abastecimento e transporte para a plataforma.

“Sabemos que leva muito tempo para construir um satélite. E demora um pouco para colocar um reforço no bloco. Mas esse cronograma de integração também pode ser bastante extenso”, disse ela. “Precisamos pensar coletivamente sobre como diminuir esse tempo.”

Nas regiões da Costa Leste e Oeste – no Cabo Canaveral, na Flórida, e na Base da Força Espacial de Vandenberg, na Califórnia – é necessária mais capacidade para processamento de satélites, disse Panzenhagen.

Muitas missões de segurança nacional transportam múltiplas cargas que compartilham uma viagem, e cada carga deve ser processada em diferentes níveis de segurança. “Simplesmente não temos capacidade para isso”, acrescentou ela.

Uma série de iniciativas do “porto espacial do futuro” serão financiadas ao abrigo de uma linha orçamental de 1,3 mil milhões de dólares solicitada pela administração Biden para os anos fiscais de 2024 a 2028.

“Mas isso ainda não será suficiente”, disse ele. “Este é um esforço enorme e ainda estamos definindo como será exatamente o espaçoporto do futuro.”

Prioridades imediatas

A infraestrutura é um grande negócio, disse Panzenhagen. “Precisamos melhorar estradas, pontes, campos de aviação, qualquer coisa que você use para transportar um foguete ou um satélite para a plataforma.”

Uma das pontes do Cabo, por exemplo, “nos dá muita preocupação”, porque pode não ter capacidade para suportar foguetes maiores. Construir uma nova ponte é a resposta óbvia, disse ela: “Mas isso exige planejamento e financiamento. E muitas outras organizações e até outras prioridades dentro desta organização estão competindo por esse financiamento.”

Outra prioridade é a melhoria do acesso aos portos. “Compartilhamos o acesso ao porto com o porto de cruzeiros mais movimentado do mundo, e muitas coisas chegam à nossa base vindas da água”, disse Panzenhagen. “Portanto, há muitas conversas sobre como vamos resolver isso.”

Outras atualizações planejadas estão na infraestrutura de energia e na segurança física.

Melhorias de TI necessárias

Panzenhagen disse que a Força Espacial contratou recentemente especialistas comerciais em TI “para se aprofundar em nossa arquitetura de TI”.

Eles sugeriram atualizações na infraestrutura de TI, mas ainda há questões não resolvidas, como a integração de chaminés de dados.

Como diretor da Eastern Range, Panzenhagen tem de supervisionar todas as missões de lançamento, mas isso exige a análise de dados de vários sistemas, alguns localizados em instalações separadas. “Não tenho um quadro operacional comum neste momento onde possa ver todos os dados que precisaria para tomar decisões.”

Os dados sobre o foguete são os mais importantes, mas seria útil ter uma imagem integrada que também mostrasse, por exemplo, o estado da energia ou do abastecimento de água, ou a localização dos bloqueios de segurança na área. “Não posso fazer isso no console”, disse ela. “Tenho que entrar no meu carro e dirigir até um prédio onde tenho uma placa com tachinhas físicas”, disse ela. “Ainda está melhor do que há alguns anos.”

Não basta ter uma sala onde várias telas de computador ou TV estejam fisicamente localizadas, disse Panzenhagen. O objetivo é ter uma imagem comum que também possa ser acessada pelos líderes da sede do Comando de Sistemas Espaciais em Los Angeles, por exemplo.

Custos diretos versus indiretos

As empresas lançadoras reembolsam a Força Espacial por algumas despesas diretamente ligadas ao uso da faixa, como serviços públicos. Panzenhagen disse que “estamos constantemente analisando os modelos de custos para garantir que estamos sendo totalmente precisos e transparentes com o que estamos fazendo”.

No âmbito de uma iniciativa separada, o Departamento de Defesa apresentou uma proposta legislativa para criar um modelo de “autoridade portuária” para operações de lançamento nas Cordilheiras Oriental e Ocidental, permitindo à Força Espacial cobrar taxas aos utilizadores comerciais para recuperar os seus custos.

“Quando conversei com os provedores de serviços de lançamento sobre isso até agora, eles não tiveram problemas com o potencial de pagar os custos indiretos, desde que vejam exatamente de onde vêm”, disse Panzenhagen.

Então, novamente, estamos voltando à nossa contabilidade de custos e à nossa modelagem de custos apenas para ter certeza de que estamos sendo totalmente transparentes nisso.

A Força Espacial também deseja simplificar a governança do espaçoporto para que as empresas lançadoras não sejam obrigadas a cumprir diferentes conjuntos de regulamentos e processos em cada espaçoporto.

Estas questões políticas, disse Panzenhagen, são “extremamente importantes para um lançamento bem-sucedido”.

Espaçoportos interiores não estão nos planos

Lançamentos de foguetes orbitais só são permitidos em portos espaciais na costa por razões de segurança. Na conferência em Los Angeles, Panzenhagen foi questionada se ela apoiaria a consideração de portos espaciais interiores como possíveis locais de lançamento.

Ela disse que a Força Espacial quer diversificar suas opções e está considerando o lançamento de plataformas no exterior com parceiros internacionais. “Mas no que diz respeito ao lançamento terrestre, acho que vale a pena fazer uma análise de segurança e ver onde estamos”, disse ela. “Temos muito mais dados agora do que há cinco ou seis anos, só porque temos muito mais lançamentos.”

Ainda existem preocupações sobre a possibilidade de explosão de foguetes sobre áreas povoadas, por isso ela não espera que a política atual mude. “Se fizéssemos a análise e determinássemos que era seguro para o público americano, isso também exigiria uma enorme campanha de relações públicas”, disse Panzenhagen.

“Vimos, por exemplo, China faz lançamentos no interior e isso muitas vezes não funciona bem para os seus cidadãos”, disse ela. “Portanto, definitivamente não queremos colocar o público americano nessa situação. Mas vale a pena estudar. Então, eu não me comprometeria com uma resposta sobre isso. Mas acho que sempre vale a pena fazer o estudo.”

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