Apple sem inteligência artificial parece mais Coca-Cola do que tecnologia de alto crescimento

Durante duas décadas, nenhuma empresa incorporou melhor a promessa do mercado de ações do que a Apple Inc. A sua transformação de fabricante de computadores de nicho na empresa mais valiosa do planeta fez das suas ações uma pedra angular das carteiras de investimento em todo o mundo.

Mas no que parece um piscar de olhos, o brilho da Apple está começando a desaparecer. A inteligência artificial é agora a história da tecnologia, impulsionando o crescimento com que a empresa contava com a venda dos seus gadgets e serviços a consumidores ávidos em todo o mundo.

Isso deixou a Apple em um dilema. A expansão das suas receitas está estagnada e as ações apresentam um desempenho inferior ao do Nasdaq 100 em cerca de 16 pontos percentuais, o máximo para começar um ano desde 2013. A empresa ainda gera receitas enormes, mas será que isso pode continuar a aumentar ao ritmo que os investidores esperam? é uma questão em aberto. Os executivos da Apple dizem ter grandes planos para a IA, que os touros esperam que ajude a rejuvenescer a expansão das vendas. Mas até agora é difícil avaliar suas perspectivas.

Tudo isso faz com que os investidores se perguntem: se os sonhos de IA da Apple não se concretizarem, qual será o papel das ações hoje?

“Tornou-se mais uma ação de valor, um pouco como a Coca-Cola”, disse Phil Blancato, CEO da Ladenburg Thalmann Asset Management e estrategista-chefe de mercado da Osaic. “Todas as coisas que você deseja que lhe oferecerão um perfil defensivo e retornos nas taxas de mercado no futuro próximo, até que tenham um novo catalisador.”

Na verdade, a Apple continua sendo a máquina de fazer dinheiro confiável que sempre foi. Procurando um rolo compressor de fluxo de caixa amigável aos acionistas? Que tal um porto seguro com um balanço à prova de balas? Ele marca essas caixas.

“Se você é um investidor de longo prazo que realmente gosta de um crescimento sólido e estável, do tipo anuidade, com margens crescentes, melhorando a lucratividade e um negócio que gera quantias significativas de caixa e ainda tem muitas pistas de inovação, achamos que a Apple está um ótimo lugar para se estar”, disse Kevin Walkush, gerente de portfólio da Jensen Investment Management.

Mas os investidores que procuram entrar no próximo grande mercado em crescimento voltaram a sua atenção para a IA. A Nvidia Corp. está assumindo o lugar da Apple como gigante da tecnologia devido à demanda aparentemente insaciável por chips usados ??para alimentar grandes modelos de linguagem.

Eliminação de avaliação

A Apple caiu mais de 10% este ano, eliminando cerca de US$ 330 bilhões em capitalização de mercado e cedendo sua posição de empresa mais valiosa do mundo à Microsoft Corp., cuja incorporação do ChatGPT em produtos como o software Office está começando a impulsionar o crescimento das receitas. A Microsoft agora tem um valor de mercado de quase US$ 3,1 trilhões, contra os US$ 2,7 trilhões da Apple. A Nvidia, cujas receitas e lucros dispararam em meio a uma corrida armamentista pelo poder da computação de IA, não fica muito atrás, com US$ 2,2 trilhões.

O problema não é tanto o fato de a Apple ter parado de crescer repentinamente, isso já vem acontecendo há algum tempo – sua receita encolheu em todos os trimestres do último ano fiscal, mesmo quando as ações batiam recordes. O problema é que a empresa não mostrou nada sobre IA num momento em que as vendas de iPhones estão lentas e a empresa enfrenta crescentes ameaças regulatórias.

“Estamos passando por uma onda incrível de inovação”, disse Mark Lehmann, CEO da Citizens JMP Securities. “O mercado está dizendo que a Apple tem muito a provar aqui e até agora não mostrou muito.”

Notoriamente secreta, a Apple pouco divulgou sobre seus planos de incorporar serviços de IA em seus produtos. O CEO Tim Cook prometeu que a Apple “abriria novos caminhos” em IA este ano e os profissionais do mercado estão antecipando grandes novidades na conferência anual de desenvolvedores de software da empresa em alguns meses. No entanto, muitos investidores estão perdendo a paciência e recorrendo a ações com um caminho mais claro na IA.

No centro dos problemas da Apple está o desaparecimento do crescimento das receitas e não está claro o que irá alimentá-lo, se é que alguma coisa. Não se espera que a primeira grande nova categoria de produtos da empresa em quase uma década, o headset Vision Pro, contribua significativamente para o crescimento durante anos. A Apple recentemente desligou seu longo esforço para construir um carro elétrico. Ao mesmo tempo, as receitas do iPhone estagnaram e as vendas na China caíram num contexto de economia fraca e maior concorrência.

Pressões Regulatórias

Além disso, a Apple está enfrentando uma pressão crescente dos reguladores. No início deste mês, a Apple foi multada em cerca de 2 mil milhões de dólares pela União Europeia devido a uma investigação sobre alegações de que bloqueou rivais de streaming de música nas suas plataformas. Nos EUA, o Departamento de Justiça parece perto de abrir um processo antitruste após cinco anos de trabalho na construção de um caso alegando que a Apple impôs limitações de software e hardware a iPhones e iPads para impedir a concorrência de rivais.

As vendas no ano fiscal de 2023 caíram 3% e deverão aumentar apenas 2% no ano em curso, de acordo com dados compilados pela Bloomberg. Em comparação, a receita cresceu 33% em 2021. Enquanto isso, as vendas da Nvidia devem saltar 79% e as da Microsoft 15% nos atuais anos fiscais das empresas.

Nos últimos dois anos, a Apple obteve uma avaliação premium equivalente à da Microsoft. Há dois anos, quando as ações de tecnologia foram duramente atingidas, as ações resistiram muito melhor do que as dos seus pares. Mas esse não é mais o caso. A Apple está cotada a cerca de 25 vezes os lucros projetados para os próximos 12 meses, abaixo dos cerca de 30 vezes do verão passado. Isso é semelhante à avaliação do Walmart Inc. A Microsoft, por sua vez, custa 32 vezes e a Nvidia 35 vezes.

Dito isto, as negociações da Microsoft em um nível recorde podem, na verdade, oferecer um bom exemplo do potencial de longo prazo da Apple. Quando Satya Nadella assumiu o comando da empresa em 2014, era um fabricante de software com uma mentalidade do século XX e um stock em declínio. Agora está em toda parte, da nuvem à IA, e seu estoque está aumentando.

“Todos têm que se reinventar, e isso apenas mostra o quão rápida é a revolução na tecnologia”, disse Lehmann, do Citizens JMP. “A Microsoft finalmente começou, mas levou 15 anos para descobrir isso.”

É claro que, apesar do desempenho sombrio deste ano, é fácil argumentar que as ações da Apple estão prestes a se recuperar e que é muito cedo para excluí-las da corrida pela IA. A empresa tem mais de US$ 170 bilhões em caixa em seu balanço e espera-se que seu lucro líquido ultrapasse US$ 100 bilhões este ano. Isso dá à Apple recursos incomparáveis ??para entrar em novos mercados e ainda devolver dinheiro aos acionistas através de dividendos e recompra de ações.

“É difícil não comparar com o que está em alta no momento”, disse Walkush, da Jensen Investment Management. “Se você tirasse a IA de cena agora, e o sensacionalismo, as pessoas olhariam para a Apple de forma diferente? Acho que sim.

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