As bases militares estão repletas de PFAS – ainda não há um plano firme para limpeza

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Em 2016, Tony Spaniola recebeu um aviso informando-o de que sua família não deveria beber água retirada do poço de sua casa no lago em Oscoda, Michigan. Ao longo de várias décadas, a Força Aérea havia derramado milhares de galões de espuma de combate a incêndios no solo da Base Aérea de Wurtsmith, que fechou em 1993. Esses produtos químicos eventualmente penetraram no solo e começaram a contaminar as águas subterrâneas.

Alarmada, Spaniola começou a investigar o problema. “Quanto mais eu olhava, pior ficava†, disse ele. Há dois anos, a sua preocupação levou-o a co-fundar a rede de Acção PFAS dos Grandes Lagos. A coligação de residentes e activistas está empenhada em fazer com que os poluidores, como os militares e uma fábrica que fabrica sapatos impermeáveis, limpem os “produtos químicos para sempre” que deixaram para trás.

PFAS, ou substâncias perâ e polifluoroalquil, são uma classe de quase 15.000 produtos químicos fluorados usado desde a década de 1950 para fazer recipientes para roupas e alimentos, entre outras coisas, repelentes de óleo e água. Eles também são usados ??em espuma de combate a incêndios. Esses produtos químicos não se decompõem com o tempo e contaminaram tudo, desde a água potável até comida. A pesquisa associou-os ao câncer, problemas cardíacos e hepáticos, problemas de desenvolvimento e outras doenças.

O Departamento de Defesa dos EUA, ou DOD, está entre os maiores usuários de espuma de combate a incêndios no país e afirma que 80% das bases ativas e desativadas precisam de limpeza. Alguns locais, como Wurtsmith, registaram concentrações ao longo de 3.000 vezes maior do que o que a agência considerava anteriormente seguro.

Hoje, a EPA considera inseguro ser exposto a praticamente qualquer quantidade de PFOA e PFOS, duas das substâncias mais nocivas sob a égide do PFAS. No início deste mês, implementou o plano nacional primeiros regulamentos de água potável PFAS, que incluía limitar a exposição a eles no limite mais baixo detectável. A partir de 19 de abril, a agência também designou esses dois compostos como “substâncias perigosas” sob a legislação federal. Superfundo lei, tornando mais fácil forçar os poluidores a suportar os custos da sua limpeza.

O cumprimento destes regulamentos significa que quase todos os 715 locais militares e as comunidades vizinhas sob investigação do Departamento de Defesa por contaminação provavelmente exigirão remediação. Esforços de limpeza de longa data em mais de 100 bases contaminadas com PFAS que já são locais designados pelo Superfund, como Wurtsmith, revelam alguns dos desafios que virão.

“O cerne da questão é: com que rapidez você vai limpá-lo e que ações você vai tomar nesse ínterim para garantir que as pessoas não sejam expostas?”, disse Spaniola.

Numa declaração a Grist, o DOD afirma que o seu plano é seguir uma lei federal de limpeza chamada Lei de Resposta, Compensação e Responsabilidade Ambiental Abrangente, ou CERCLA, para investigar a contaminação e determinar ações de limpeza de curto e longo prazo com base no risco. Mas muitos defensores, incluindo Spaniola, dizem que o processo é demasiado lento e que as soluções a curto prazo têm sido insuficientes.

O problema começou há décadas. Na década de 1960, o Departamento de Defesa trabalhei com 3M, um dos maiores fabricantes de produtos químicos PFAS, para desenvolver uma espuma chamada AFFF que pode extinguir incêndios em altas temperaturas. O PFAS atua como surfactante, ajudando o material a se espalhar mais rapidamente. Na década de 1970, todas as bases militares, navios da Marinha, aeroportos civis e quartéis de bombeiros usavam regularmente o AFFF.

Nas décadas que se seguiram, milhões de galões fluiu para o meio ambiente. De acordo com o Grupo de Trabalho Ambiental sem fins lucrativos, ou EWG, 710 locais militares em todo o país e seus territórios têm contaminação conhecida ou suspeita de PFAS. Estudos internos e memorandos mostram que não muito depois da 3M e da Marinha dos EUA patenteou a espuma em 1966a 3M aprendeu que seus produtos PFAS podem prejudicar cobaias em animais e se acumular no corpo.

Em uma audiência do comitê do Senado em 2022, residentes de Oscoda testemunhou sobre os impactos na saúde, como tumores e abortos, da contaminação por PFAS em Wurtsmith. Em 2023, Michigan chegou a um acordo após processar vários fabricantes, incluindo 3M e Dupont. Hoje, milhares de vítimas em todo o país estão processando os fabricantes do produto químico. Embora algumas organizações e comunidades tenham tentado responsabilizar financeiramente os militares por esta poluição – agricultores de vários estados entraram recentemente com processos no Tribunal Distrital dos EUA na Carolina do Sul para fazer exactamente isso – o DOD diz que não é legalmente responsável.

A pressão do Congresso sobre o Pentágono para limpar estes locais tem vindo a crescer. Em 2020, as Leis de Autorização de Defesa Nacional exigiram que eliminar gradualmente a espuma de combate a incêndios carregada de PFAS até outubro de 2023. Desde a aprovação dessa lei, o Congresso também ordenou que o departamento publicasse os resultados dos testes de consumo de água potável e de águas subterrâneas dentro e ao redor das bases.

Os resultados mostraram quase 50 locais com níveis extremamente elevados de contaminação, e centenas de outros com níveis acima do que era então o alerta de saúde da EPA. Após nova pressão do Congresso, os militares anunciaram planos para implementar medidas provisórias de limpeza em três dúzias locais, incluindo um sistema de filtragem de água em Oscoda.

De acordo com um relatório pelo Grupo de Trabalho Ambiental, demorou em média quase três anos para o Departamento de Defesa concluir os testes nesses locais de alta contaminação. Demorou o mesmo tempo para elaborar planos provisórios de limpeza. Hoje, 14 anos após a descoberta da contaminação por PFAS em Wurtsmith, o primeiro local a ser testado, nenhum local saiu da fase de “investigação” e ainda não existe um plano abrangente para iniciar a remediação permanente em qualquer base.

O Departamento de Defesa afirma que qualquer local com contaminação por PFAS que exceda a diretriz anterior da Agência de Proteção Ambiental de 70 partes por trilhão receberá remediação imediata, como águas engarrafadas e filtros nas torneiras. Quando um local é contaminado, diz a EPA, o departamento tem 72 horas para fornecer aos residentes fontes alternativas de água.

Depois de seis anos trabalhando em várias iniciativas de limpeza, Spaniola diz que esperar que os militares tomem medidas teve um impacto negativo sobre o povo de Oscoda. “A comunidade tinha um relacionamento muito bom com os militares†, disse ele. “Eu observei essa mudança de um relacionamento de muita confiança para um relacionamento terrível.”

Dezenas de estados impuseram requisitos adicionais para tratar PFAS em sistemas de água municipais, mas tais esforços muitas vezes ignoram os proprietários de poços privados. Isso está deixando milhares de pessoas em risco, visto que em Michigan, onde alguns 1.5 milhões as pessoas bebem água de fontes contaminadas, 25% dos residentes dependem de poços privados.

Em todo o país, o Grupo de Trabalho Ambiental encontrou água imprópria em poços próximos 63 bases militares em 29 estados. Embora o DOD tenha testado poços privados, não publicou o número total de poços testados nem identificou quais deles precisam de ser limpos.

“Para aqueles que usam água de poço, é um problema real até que haja algum reconhecimento de algum tipo de responsabilidade pela contaminação”, disse Daniel Jones, diretor associado do Centro de Pesquisa PFAS da Universidade Estadual de Michigan. . Ele está assessorando esforços de limpeza perto de Grayling, Michigan. “É uma questão de quem tem bolsos fundos o suficiente para pagar pelas coisas que precisam ser feitas.”

A recente decisão da EPA de designar PFOA e PFOS como “substâncias perigosas” sob a lei federal do Superfund é dificilmente fornecerá assistência financeira rápida às comunidadesembora a agência tenha feito US$ 9 bilhões disponíveis para proprietários de poços privados e pequenos sistemas públicos de água para lidar com a contaminação. Se esse apoio chega aos proprietários de poços privados depende dos estados individuais, que podem trabalhar com os escritórios regionais da EPA para elaborar planos de projeto antes solicitando subsídios para garantir financiamento.

A agência estabeleceu um período de cinco anos para os sistemas de água testarem o PFAS e instalarem equipamentos de filtragem antes que a conformidade com os níveis recentemente reforçados seja aplicada. Embora a EPA diga que os novos regulamentos PFOA e PFOS não desencadeiam imediatamente uma investigação ou os qualificam como sites de Superfundos no Lista de Prioridades Nacionais, as decisões para cada local serão tomadas caso a caso.

“É uma vitória tremenda para a saúde pública, é tremendamente importante e não pode acontecer suficientemente cedo, especialmente para as comunidades militares que foram expostas durante décadas”, disse Melanie Benesh, vice-presidente de assuntos governamentais do Grupo de Trabalho Ambiental. Benesh espera que as novas regras ajudem a impulsionar o Departamento de Defesa a agir mais rapidamente.

Este artigo apareceu originalmente em Grão no https://grist.org/accountability/us-military-bases-teem-with-pfas-theres-still-no-firm-plan-to-clean-them-up/.

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