Ciência e Tecnologia – Como surgiu a vida na Terra: a pista está escondida em minúsculos cristais dentro de rochas antigas (foto)

Dentro de algumas das rochas mais antigas do planeta estão nanocristais anteriormente esquecidos que contam a história da origem da vida em nosso planeta.

A história da Terra remonta a mais de 4,5 mil milhões de anos, mas ainda sabemos pouco sobre como a vida começou nela. Os cientistas vêm tentando desvendar esse mistério há anos, mas ainda não conseguiram ir além das teorias. Agora os pesquisadores descobriram novas pistas escondidas em pequenos cristais em algumas das rochas mais antigas da Terra, escreve Alerta científico.

Uma equipa de geocientistas da Universidade da Austrália Ocidental e da Universidade de Cambridge acredita que as suas descobertas podem explicar porque é que o fósforo se tornou o elemento básico da vida na Terra e como as moléculas se juntaram pela primeira vez para formar ARN primitivo em fontes hidrotermais no fundo do mar.

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Durante o estudo, a equipe examinou rochas de 3,5 bilhões de anos coletadas na região de Pilbara, na Austrália Ocidental, sob um microscópio eletrônico de transmissão e descobriu algo incomum.


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A cor vermelha do jaspe de 3,49 bilhões de anos se deve a pequenas partículas de hematita

Foto de : Birger Rasmussen

Observe que Pilbara é conhecida pelo fato de que na era arqueana, quando a vida na Terra estava apenas começando, foi capaz de preservar a crosta terrestre em sua forma original. É por isso que as rochas desta área representam a chamada “cápsula do tempo”, armazenando informações sobre a química pré-biótica da Terra.

Os cientistas inicialmente acreditaram que a rocha era uma mistura de quartzo fino e hematita, mas após uma inspeção mais detalhada, descobriram algo surpreendente: nanocristais ocultos com propriedades interessantes. Os cientistas descobriram partículas dispersas de verdealita, um mineral que contém ferro, silício e oxigênio. Acredita-se que a greenalita foi ejetada de uma fonte hidrotermal próxima e se tornou sedimento no fundo do mar há bilhões de anos.

rocha antiga granada

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Sulcos de partículas de verdealita dentro de uma rocha de 3,5 bilhões de anos

Foto: Janet Muehling

De acordo com Birger Rasmussen, geólogo da Universidade da Austrália Ocidental, eles descobriram argilas de ferro mais abundantes escondidas. Parecia surpreendente que partículas minúsculas pudessem ser vistas em rochas tão antigas, e parte disto se deve ao facto de estarem envoltas nestes relativamente “materiais quimicamente inertes”.

Na verdade, a Greenalite cria uma série de sulcos paralelos ao longo das bordas que têm o tamanho perfeito para RNA e DNA. Em termos simples, isso torna as nanopartículas de argila uma ferramenta catalítica ideal para alinhar os componentes dessas biomoléculas para que possam se conectar facilmente entre si.

Os cientistas acreditam agora que há milhares de milhões de anos, as fontes hidrotermais provavelmente formaram biliões de partículas microscópicas de argila com ranhuras que posteriormente funcionaram como linhas de montagem, concentrando ARN ou pré-ARN.

minerais de rochas antigas

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A jaspilita de 3,5 bilhões de anos da Austrália Ocidental continha quartzo, hematita e verdealita

Foto: A ciência avança

Observe que os pesquisadores anteriormente consideravam as fontes hidrotermais um local provável para a origem da vida na Terra. Agora a equipa descobriu que as rochas de Pilbara, com 3,5 mil milhões de anos, também continham nanopartículas de fluorapatite (um mineral composto por oxigénio, cálcio, flúor e fósforo). Era um mistério o motivo pelo qual o fósforo foi encontrado em muitas estruturas biológicas, incluindo o DNA, apesar das concentrações tão baixas deste elemento no oceano. Os resultados de um novo estudo explicam esse mistério.

A modelagem da equipe sugere que as concentrações de fósforo no ambiente marinho profundo da antiga Terra, há cerca de 3,5 bilhões de anos, eram provavelmente 10 a 100 vezes maiores do que hoje. No entanto, ainda é um mistério por que a vida terrestre escolheu o fósforo para tantos processos bioquímicos importantes, incluindo a produção de material genético.

Anteriormente Foco escreveu sobre como a vida apareceu na Terra: os cientistas acreditam que estão mais perto da resposta.

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