Ciência e Tecnologia – Foi nomeado um animal que vive séculos sem estômago: quem é?

Os pesquisadores explicaram em que condições o animal perdeu o órgão e como o ornitorrinco consegue sobreviver na Terra sem estômago.

Os ornitorrincos são criaturas incríveis e muito estranhas que se parecem com um pato, um castor e uma lontra combinados. Depois de olhar para dentro do ornitorrinco, ele parecerá ainda mais estranho do que você imagina – ele simplesmente não tem estômago, escreve IFL Ciência.

Os estômagos são uma característica antiga na história dos vertebrados, que os cientistas acreditam que evoluíram pela primeira vez na forma de glândulas estomacais há cerca de 450 milhões de anos. No entanto, só porque algo já existe há muito tempo não significa que seja necessário. A pesquisa mostra que muitos vertebrados abandonaram esse órgão, incluindo os ornitorrincos.

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Entre aqueles que, no processo de evolução, abandonaram o conceito como tal estão seus companheiros equidnas monotremados, bem como de 20 a 27% dos teleósteos – grupo que inclui a grande maioria das espécies de peixes. Os pesquisadores observam que o ornitorrinco é na verdade um excelente exemplo de como a perda de um órgão está associada à perda de genes a ele associados. E isso, por sua vez, dificulta o novo desenvolvimento do órgão.

Um estudo de 2008 descobriu que a maioria dos genes-chave associados ao funcionamento do estômago estão inativos ou desapareceram completamente do genoma do ornitorrinco. Em seguida, os autores do estudo observaram que todos esses genes desativados nos ornitorrincos são altamente conservados nos vertebrados. Isto, diz a equipe, reflete um padrão de evolução do genoma do ornitorrinco não visto anteriormente nos genomas de outros mamíferos.

Ao mesmo tempo, os cientistas se perguntavam se os ornitorrincos eram únicos nisso. A equipe conduziu pesquisas adicionais e descobriu que muitos animais que perderam o estômago tiveram os genes correspondentes removidos.

No seu trabalho, o coautor do estudo, Filipe Castro, e colegas compararam os genomas de 14 vertebrados, incluindo humanos, peixes-zebra e ratos. Os cientistas descobriram que as pessoas sem estômago não possuem genes que codificam a bomba gástrica de prótons, bem como uma enzima que acidifica o conteúdo do estômago. Os cientistas também notaram a ausência de genes que codificam uma classe de enzimas secretadas pelas células do estômago que ajudam a quebrar as proteínas. Ao mesmo tempo, esses genes foram observados em baiacu e ornitorrincos – porém, apesar de o gene ter sido preservado, ele não tinha função.

Por que os ornitorrincos perderam o estômago?

Os cientistas especulam que os ornitorrincos podem ter perdido o estômago devido a mudanças na dieta e no ambiente. Como resultado, os animais simplesmente não precisavam de genes e, portanto, durante o curso da evolução, desapareceram gradualmente.

Os autores do estudo também acreditam que é improvável que os ornitorrincos voltem a ganhar estômago, uma vez que os genes associados a ele foram perdidos. Isso é explicado pela Lei de Dollo, uma regra da biologia evolutiva que vê a evolução como uma “via de mão única”. Em palavras simples, se algum sinal for perdido, é simplesmente impossível restaurá-lo.

Anteriormente Foco escreveu que os ornitorrincos consomem cerca de metade da dose humana de antidepressivos todos os dias.

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