Ciência e Tecnologia – Não são mais guerreiros. Cientistas transformaram formigas soldados em colecionadoras: como fizeram isso

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Os pesquisadores descobriram que o complexo sistema de castas das formigas pode, na verdade, ser parcialmente controlado externamente.

O formigueiro é uma comunidade de insetos cuidadosamente organizada, com uma clara divisão de trabalho, o que garante um bom funcionamento. Enquanto a rainha põe ovos, as formigas operárias procuram comida ou limpam o ninho como soldados. Ao mesmo tempo, o papel que a formiga desempenhará é determinado pelo chamado “hormônio juvenil”, escreve Ciência Viva.

No entanto, os cientistas anteriormente não compreenderam completamente os mecanismos de controlo molecular subjacentes que regulam estas hormonas para moldar o comportamento social. Num novo estudo, os cientistas conseguiram mostrar que o complexo sistema de castas das formigas pode ser controlado em parte por uma versão da barreira hematoencefálica (BHE) criada por insectos. Essa barreira, em essência, é uma espécie de “gatekeeper” que permite apenas a entrada de certas substâncias no cérebro.

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Uma equipe da Universidade da Pensilvânia descobriu que a manipulação de uma enzima na BBB pode mudar o papel que uma formiga desempenha na colônia, como se ela é forrageadora ou soldado.

No estudo, os cientistas se concentraram em compreender a base das diferenças comportamentais entre formigas forrageiras e soldados. Eles estudaram quais genes e proteínas responderam de maneira diferente nessas duas classes de formigas carpinteiras da Flórida (Camponotus floridanus). A equipe descobriu que as formigas soldados tinham níveis mais elevados do hormônio juvenil esterase, uma enzima que decompõe o hormônio. Assim, menos hormônio entrou no cérebro das formigas.

Para testar sua teoria, os cientistas injetaram o hormônio juvenil diretamente no cérebro da formiga-soldado e descobriram que ela abandonou seu papel de “protetora” e saiu em busca de alimento. Com isso, os cientistas conseguiram desvendar o mistério de qual enzima é responsável pelo papel social da formiga na colônia.

O fato de o acesso dos hormônios juvenis ao cérebro ser tão rigidamente regulado no nível do BBB é na verdade uma “descoberta interessante”, de acordo com o biólogo evolucionista da Universidade Rockefeller, Daniel Cronauer, que não esteve envolvido no estudo.

A propósito, os cientistas também testaram como essa enzima afeta insetos socialmente menos complexos – as moscas-das-frutas. Eles manipularam os genes das moscas e descobriram que isso causava as mesmas mudanças comportamentais que nas formigas: as moscas geneticamente modificadas passavam menos tempo procurando comida.

A equipe observa que serão necessárias mais pesquisas para saber mais sobre o papel que o BBB desempenha nos insetos e se outros animais usam mecanismos semelhantes para controlar seu comportamento.

Anteriormente Foco escreveu que os cientistas contaram quantas formigas vivem na Terra.

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