Ciência e Tecnologia – Você precisa de ar, mas também precisa de dormir: como os mamíferos marinhos dormem debaixo d’água (foto)

Os animais marinhos que respiram ar ainda conseguem dormir nas profundezas dos mares e oceanos.

Se os mamíferos marinhos querem dormir, não podem simplesmente fechar os olhos e adormecer debaixo de água, porque precisam de vir à superfície para respirar ar. Mas não podem dormir na superfície, pois assim correm o risco de se tornarem presas de predadores ou de perderem calor. Então, como é que os mamíferos marinhos conseguem dormir sem se colocarem em risco? Escreve sobre isso Ciência Viva.

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Segundo o biólogo Patrick Miller, da Universidade de St. Andrews, no Reino Unido, os mamíferos marinhos podem dormir na água desligando um hemisfério do cérebro por um tempo. Isso é chamado de sono unihemisférico. Ou seja, um hemisfério do cérebro está dormindo e o outro está acordado. Desta forma, mamíferos marinhos como os golfinhos podem descansar em mar aberto porque conseguem manter um baixo nível de atividade e ainda dormir.

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Este método de sono foi melhor estudado em golfinhos. As varreduras de seus cérebros mostram que enquanto um hemisfério do cérebro dos animais marinhos está em sono profundo, o outro permanece ativo. Ou seja, os golfinhos dormem com um olho aberto.

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Um golfinho dorme na superfície da água. Os mamíferos marinhos não conseguem dormir na superfície por muito tempo, pois isso os expõe ao risco de predação e perda de calor

Foto: Ciência Viva

Em princípio, alguns outros cetáceos também dormem assim, mas nem todos os representantes desse grupo de animais marinhos têm a oportunidade de aproveitar o sono unihemisférico para descansar. Alguns deles ainda dormem como as pessoas, ou seja, ambos os hemisférios do cérebro estão desligados.

É muito difícil medir a atividade cerebral de cachalotes, baleias azuis ou baleias jubarte, por exemplo, disse Miller. Portanto, a melhor forma de determinar como esses mamíferos dormem é observar seu comportamento. Para fazer isso, os cientistas fixam sensores especiais nos corpos das baleias. Num estudo realizado por Miller e seus colegas, sensores foram colocados nos corpos dos cachalotes para entender como eles dormem em mar aberto por curtos períodos.

cachalote, sonho

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Cachalotes dormem em pé debaixo d’água, mas apenas por cerca de 20 minutos de cada vez

Foto: Ciência Viva

O estudo descobriu que as baleias mergulham superficialmente debaixo d’água, diminuem a velocidade de natação até parar e depois sobem lentamente. Segundo Miller, quando as baleias dormem, cardumes inteiros desses animais marinhos podem ser vistos levantando parte do focinho acima da água. Nesse momento, os animais não reagem de forma alguma, então os cientistas presumem que as baleias estão em fase de sono profundo.

Mas os animais só podem descansar debaixo d’água por cerca de 20 minutos antes de precisarem subir à superfície para respirar. Quando as baleias recebem a quantidade necessária de oxigênio, elas voltam às profundezas para dormir. Esse sono incomum com subidas e descidas pode durar 3,5 horas.

Outra espécie de mamífero marinho, o elefante marinho do norte, também desliga ambos os hemisférios do cérebro durante o sono e também dorme por curtos períodos de tempo.

elefante marinho do norte

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Elefante marinho do norte

Foto: Wikipédia

Por exemplo, no ano passado, Jessica Kendall-Bahr e os seus colegas da Universidade da Califórnia, em San Diego, EUA, conseguiram estudar pela primeira vez a atividade cerebral em elefantes marinhos do norte adormecidos. Eles descobriram que esses animais mergulham a uma profundidade de aproximadamente 300 metros, sua atividade cerebral diminui significativamente e o cérebro está em um estágio de sono REM. Em seguida, os animais se viram e nadam lentamente até a superfície da água, continuando a dormir. Provavelmente devido ao risco de predação, os elefantes marinhos dormem debaixo d’água por um total de não mais do que 2 horas por dia.

Como já escrevi Foco, o segredo genético das gigantescas criaturas marinhas foi finalmente revelado. Os cientistas descobriram por que os cetáceos apresentam grandes diferenças de tamanho.

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