Como a L3Harris está reforçando sua pequena cadeia de fornecimento de satélites

O plano da Agência de Desenvolvimento Espacial de colocar em funcionamento centenas de satélites de alerta de mísseis e de comunicação nos próximos anos ainda está nos primeiros dias de execução, mas uma lição que as empresas de defesa estão a tirar deste esforço é a importância de promover uma cadeia de abastecimento fiável.

L3Harris é uma dessas empresas. A empresa sediada em Melbourne, Flórida, tem contrato para entregar 38 satélites como parte das três primeiras parcelas da constelação de rastreamento de mísseis da SDA, quatro dos quais lançados em fevereiro.

A empresa enfrentou desafios na cadeia de suprimentos no desenvolvimento das primeiras quatro espaçonaves, principalmente seus ônibus satélites, que foram fornecidos pela Moog Inc. A L3Harris, no final de março, apresentou uma queixa no tribunal federal alegando que as entregas atrasadas do fornecedor de ônibus prejudicaram sua credibilidade junto à SDA. e “colocou os futuros negócios da L3Harris em risco significativo”.

Um porta-voz da Moog disse ao C4ISRNET que a empresa planeja “se defender vigorosamente contra as acusações e, no devido tempo, responderá em tribunal”.

Enquanto isso, L3Harris selecionou a Maxar para construir o barramento satélite para seus satélites Tranche 1 e Tranche 2.

Kelle Wendling, presidente do setor de sistemas espaciais da L3Harris, conversou recentemente com a C4ISRNET para discutir os desafios do desenvolvimento de uma cadeia de fornecimento diversificada, porém madura, para pequenos satélites e forneceu informações sobre como a empresa adaptou sua estratégia nos últimos anos.

Esta entrevista foi editada para maior extensão e clareza.

Você tem contrato para as três primeiras parcelas dos satélites de rastreamento de mísseis da SDA, então entregou algumas espaçonaves e tem outras em vários estágios de projeto e desenvolvimento. Quais são algumas lições que você aprendeu desde o início e que está aplicando aos contratos mais recentes?

Aprendemos várias lições com a passagem da Tranche 0 para a Tranche 1. Adoraria dizer que a cadeia de suprimentos está em melhor forma, mas ainda não está. Ainda estamos trabalhando no fato de que ainda é uma ciência de foguetes e que a tecnologia de que precisamos não é construída para estoque. Definitivamente, há espaço de oportunidade para garantirmos que contratemos nossa cadeia de suprimentos com antecedência, que trabalhemos com eles de mãos dadas para garantir que teremos sucesso na missão e que teremos um cronograma que se mantém coeso – especialmente considerando algumas das datas e prazos em que estamos trabalhando para o SDA.

Acho que a coisa mais importante da Tranche 0 à Tranche 1 – e até mesmo da Tranche 2, desde que a concessão foi concedida em janeiro – é o fato de que realmente limitamos a engenharia não recorrente. Estamos a limitar a NRE para que possamos limitar o risco e também tentar manter a nossa cadeia de abastecimento um pouco preparada à medida que começamos a avançar para esta verdadeira fase de proliferação. Somos a única empresa que participou das três tranches. Garantir que estamos amadurecendo o design, mas sem fazer muitas mudanças, para que possamos manter o risco baixo e o cronograma avançar tem sido realmente um grande esforço entre as três equipes.

Ouvimos o diretor da SDA, Derek Tournear, falar sobre questões de fornecimento de componentes e sistemas específicos, como ligações cruzadas e rádios. Onde está a maioria dos seus desafios de fornecimento?

Você provavelmente poderia escolher, por um lado, os cinco primeiros que são realmente nossos pontos desafiadores. Eu penso [optical intersatellite links] são um. Certamente, quem você escolhe como fornecedor de ônibus é um grande elemento das coisas. Eu adoraria dizer que os ônibus se tornaram uma commodity, mas não. Ainda é ciência de foguetes. E você precisa ter certeza de que é apropriado para a missão e de que receberá a espaçonave quando precisar.

É a mesma coisa com rádios. Temos uma pequena vantagem porque temos uma divisão que fornece nossa capacidade de criptografia e fornece nossos rádios para nós.

Como você equilibra o desejo de ter uma base de fornecimento diversificada com a necessidade de consistência? E você teve que fazer muitas mudanças no lado do fornecedor?

Há sempre um equilíbrio entre: aposto tudo com um parceiro e realmente coloco todo o meu dinheiro aqui ou tenho alguma diversidade na minha base de fornecedores – o que pode não me dar as melhores e mais econômicas opções , mas pelo menos tenho um backup. Na verdade, tivemos que usar um híbrido dos dois.

Agora que estamos nesse ponto de proliferação, a diversidade de fornecedores está realmente entrando em ação. O fato de estarmos falando de 14, 16, 18… satélites por vez. É muito para o mundo espacial. Nem todos os nossos fornecedores estão numa posição em que possam realmente fazer isso sozinhos. Então, tivemos que ter um equilíbrio entre, OK, vamos dobrar as apostas e escolher talvez alguns provedores de subsistemas aqui dos quais seremos exclusivos. Em outros, teremos uma variedade de capacidades de painéis solares ou planos focais e outras coisas para garantirmos que temos a diversidade, caso haja um desafio na base de fornecimento.

Você mencionou a pressão para limitar a engenharia não recorrente, que se refere aos custos únicos associados ao desenvolvimento de uma nova capacidade. Esta é uma área que Frank Calvelli, secretário adjunto da Força Aérea para aquisição e integração espacial, disse ser um princípio fundamental para a aquisição espacial. Quais são os desafios práticos da redução da NRE?

Como falamos sobre diversidade de fornecedores, se você diluir [your supply chain] é demais ter vários fornecedores, você não consegue necessariamente conseguir o investimento e o foco deles e ter esse tipo de parceria. No entanto, quer se trate de links ópticos, quer sejam os planos focais, quer sejam os fornecedores de barramento, há áreas-chave onde sabemos que provavelmente estamos sobrecarregando um pouco o sistema.

Ainda não chegamos ao ponto em que o próximo nível de provedores de subsistemas seja realmente tão robusto quanto precisamos deles. E então o fornecedor de terceiro nível abaixo deles é ainda mais frágil no ecossistema porque são empresas menores com tecnologia de nicho.

Ainda será algo em que teremos que trabalhar. Mas temos sido muito intencionais sobre onde queremos ter fontes duplas. Temos design de fonte dupla e peças de fonte dupla para garantir que possamos atender à capacidade de fabricação, mas também às quantidades e ao cronograma que assinamos para o SDA.

Courtney Albon é repórter espacial e de tecnologia emergente da C4ISRNET. Ela cobre as forças armadas dos EUA desde 2012, com foco na Força Aérea e na Força Espacial. Ela relatou alguns dos mais significativos desafios de aquisição, orçamento e políticas do Departamento de Defesa.

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