Este coronel da Marinha passou de voar em caças a explorar o espaço

Quando criança, crescendo no norte da Califórnia, a coronel da Marinha Nicole Mann olhava para as estrelas e se perguntava se algum dia conseguiria explorá-las sozinha. Mas tornar-se astronauta nunca pareceu uma possibilidade séria.

“Parecia algo muito, muito distante, que outras pessoas tiveram a chance de fazer”, lembrou ela.

Mas em 2022, Mann teve sua chance.

Servindo como astronauta da NASA, ela liderou uma equipe multinacional ao espaço para uma estadia de quase seis meses a bordo da Estação Espacial Internacional, onde ela e seus companheiros de equipe conduziu experimentos científicos e demonstrações tecnológicas para desenvolver conhecimentos que os seres humanos possam utilizar para melhorar a vida no espaço e na Terra.

Mann, fuzileira naval do ano de 2024 do Military Times, sabia desde o início que queria servir no exército. E como aspirante da Academia Navalela se sentiu atraída pelo senso de honra e tradição que são fundamentais para Cultura do Corpo de Fuzileiros Navais. Ela recebeu sua comissão em 1999, segundo sua biografia oficial.

Mann tornou-se piloto de F/A-18 e colocou o treinamento em prática voando em 47 missões de combate no Iraque e no Afeganistão e depois servindo como piloto de testes, de acordo com sua biografia. Ela acumulou mais de 2.700 horas de voo em 25 tipos de aeronaves.

Enquanto piloto de testes, ela soube que haviam sido abertas inscrições para o curso de astronautas da NASA. O processo de candidatura extremamente seletivo durou cerca de um ano e meio.

Quando finalmente recebeu o telefonema de boas-vindas à aula de astronautas, Mann teve que se perguntar: “Isso está realmente acontecendo? Isso realmente aconteceu?

Após o treinamento intensivo de candidato a astronauta, Mann foi designado comandante da missão SpaceX Crew-5 da NASA.

O ano que antecedeu o lançamento em outubro de 2022 foi agitado, como a preparação para um destacamento militar, disse Mann. Ela teve que se preparar para caminhadas espaciais, experimentos científicos, manutenção, robótica e muito mais. Não há dois dias de treinamento iguais.

Enquanto isso, ela teve que preparar sua família, incluindo seu filho, para a longa ausência.

No dia da decolagem, ela e seus companheiros de tripulação brincaram que sua espaçonave, Endurance, parecia exatamente com seu simulador – talvez a equipe da NASA abrisse a escotilha e lhes dissesse: “Brincadeira, este foi apenas mais um evento de treinamento”. €

Então o foguete acendeu. Ao contrário de um caça a jato, onde as forças G passam por sua cabeça, as forças G passam por seu peito. Ela podia sentir a força atrás dela e ouvir o rugido do motor.

Mas quando o motor do segundo estágio foi desligado, tudo ficou silencioso. Ela sentiu-se flutuar. Ela e seus companheiros de tripulação aplaudiram: eles haviam chegado ao espaço.

“Você pensa na enorme quantidade de pessoas na Terra e na equipe que trabalha para tirar os humanos do planeta – é absolutamente incrível”, disse Mann. “Você percebe que, caramba, os humanos são incríveis.”

Estar no espaço lembrou Mann de suas missões militares, pois ela se mantinha ocupada fazendo o que havia passado anos treinando para fazer.

No entanto, disse ela, era diferente porque via o melhor da humanidade, e não o pior. Seus companheiros de tripulação, incluindo cosmonautas da Rússiatrabalharam juntos com um objetivo comum.

Para Mann, o auge da missão de um mês foi a oportunidade de fazer uma caminhada no espaço. Mas não saiu como planejado no início.

Ela e Koichi Wakata, do Japão, saíram da estação em 20 de janeiro de 2023, para instalar uma estrutura de suporte para um novo painel solar.

Durante a primeira caminhada no espaço, eles estavam instalando o suporte final na estrutura quando enfrentaram interferência mecânica. Depois de quase sete horas e meia, eles tiveram que voltar para dentro da estação.

Depois de trabalhar com uma equipe na Terra para solucionar problemas, Mann e Wakata tentaram novamente, em 2 de fevereiro de 2023. Durante aquela caminhada no espaço, que durou mais de seis horas e meia, a dupla conseguiu instalar aquele suporte.

“Lembro-me de me sentir tão frustrado e desapontado quando voltamos pela porta, pela primeira vez, sem cumprir a missão, e depois tão orgulhoso e absolutamente surpreso com o trabalho em equipe de todos no local para superar esse obstáculo”, disse Mann. .

Em março de 2023, o Endurance espirrou na costa da Flórida.

A viagem além da Terra fez de Mann, registrada nos Wailacki das tribos indígenas de Round Valley, a primeira mulher nativa americana no espaço.

A lição que ela espera que as gerações mais jovens de nativos americanos tirem de suas realizações? Nunca se desconsidere.

“Quando criança, você deveria sonhar†, disse ela. “Se você quiser explorar, se quiser ir às estrelas, isso é algo que está ao seu alcance.”

Nos últimos 23 anos, os prêmios de Membros do Serviço do Ano homenagearam um membro militar de destaque (serviço ativo, Guarda ou Reserva) de cada ramo de serviço. Eles são selecionados com base em um serviço militar exemplar que vai além do dever. Os homenageados e suas famílias serão transportados de avião para Washington, DC, para uma visita à capital do país e uma cerimônia especial de premiação com a presença de líderes do Congresso, militares e comunitários. A cerimônia de premiação acontecerá no dia 24 de abril de 2024. Para assistir à transmissão ao vivo do evento, Registre-se aqui.

Veja todos os homenageados dos Membros do Serviço do Ano de 2024 do Military Times.

Irene Loewenson é repórter do Marine Corps Times. Ela ingressou no Military Times como bolsista editorial em agosto de 2022. Ela se formou no Williams College, onde foi editora-chefe do jornal estudantil.

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