Exército dos EUA enfrenta batalha difícil para resolver crise de acidente de aviação

FORT NOVOSEL, Alabama – No primeiro semestre do ano fiscal de 2023, mais de uma dúzia Aviadores do Exército dos EUA morreram em acidentes de helicóptero, um número surpreendente que provocou uma paralisação em toda a aviação em abril de 2023.

O Exército, após uma revisão minuciosa, acabou suspendendo a suspensão. Mas cinco meses depois, um helicóptero stealth MH-60 Black Hawk pertencente ao 160º Regimento de Aviação de Operações Especiais caiu no Mar Mediterrâneo durante uma missão de treinamento, matando cinco pessoas a bordo.

Os acidentes continuaram acontecendo. Outro dois AH-64E Apache equipe morreu durante um vôo de treinamento no Mississippi, enquanto três tripulantes morreram em um acidente de helicóptero LUH-72A Lakota durante operações ao longo da fronteira EUA-México, no Texas, no mês passado.

Ano fiscal de 2023 marcado a maior taxa de mortalidade de soldados do Exército desde que os EUA se retiraram do Iraque em 2011, com um total de 14 mortos em 10 acidentes, formalmente conhecidos como acidentes de Classe A, ou seja, acidentes que resultam na perda de vidas ou de equipamento totalizando mais de US$ 2,5 milhões.

Num ano normal, os acidentes da aviação do Exército normalmente matam seis tripulantes, com a taxa média de acidentes de Classe A oscilando pouco menos de um acidente por 100.000 horas de voo. A taxa actual é de 3,22, mais do dobro da taxa mais elevada de qualquer ano fiscal em mais de uma década, de acordo com dados do Centro de Preparação para Combate do Exército.

Os líderes do Exército dizem que a Força está abordando ativamente a questão, incluindo a inauguração esforços de melhoria de treinamento, mas os especialistas disseram que poderia levar anos para corrigir os problemas básicos no treinamento do serviço em meio à falta de experiência existente. Como resultado, a taxa de acidentes do Exército poderá piorar antes de melhorar.

“Infelizmente, ainda há uma escassez de força no momento”, disse Joe Roeland, ex-suboficial da aviação e piloto instrutor que se aposentou do Exército há dois anos, ao Defense News. “Reduzimos o tamanho; nunca iremos realmente aumentar o tamanho.”

‘Superando seus faróis’

Na sua análise da força e dos processos de treino durante a paralisação de 2023, o Exército descobriu que os seus pilotos e subtenentes da aviação são hoje significativamente menos experientes do que eram durante as guerras do Iraque e do Afeganistão.

Eric Schwegler, diretor do G3 no Centro de Preparação para Combate do Exército, disse ao Defense News que os acidentes são muito mais comuns “no nível mais baixo, quando você tem talvez um E-5”. [the lowest rank as a noncommissioned officer] responsável.

“[What] vemos repetidamente se eles subestimam o risco ou se o risco muda”, acrescentou.

Como resultado, tripulações inexperientes estavam “superando seus faróis, superando a experiência que havia em sua força em qualquer nível”, disse o major-general Mac McCurry, comandante do Centro de Excelência de Aviação do Exército em Fort Novosel. Alabama, disse ao Defense News no mês passado.

“Tivemos este aumento conhecido na complexidade das tarefas à medida que passámos de tarefas no Iraque e no Afeganistão para tarefas mais complexas em combate em grande escala, baixando as aeronaves da altitude, mais perto do terreno, voando em formações maiores”, disse McCurry, observando que essas são habilidades necessárias para sobreviver a operações contra adversários avançados.

Na verdade, o acidente de helicóptero mais mortal em 2023 aconteceu quando dois Black Hawks colidiram num exercício noturno de treinamento com vários navios em Kentucky, matando nove pessoas. Nesse caso, os pilotos usavam óculos de visão noturna. No mês seguinte, três tripulantes morreram em outro exercício de treinamento com vários navios no Alasca, quando dois helicópteros Apache colidiram.

Embora as investigações ainda estejam em andamento para a maioria dos acidentes de Classe A em 2023 e 2024, de acordo com o FlightFax, um boletim informativo on-line do Exército que cobre a prevenção de acidentes com aeronaves do Exército, o serviço determinou durante a suspensão que o principal causador é a “desorientação espacial”, que acontece quando um piloto percebe erroneamente onde a aeronave está em relação ao solo ou arredores.

O ano passado foi um “ano muito, muito ruim” para a desorientação espacial, segundo o Laboratório de Pesquisa Aeromédica do Exército, que está trabalhando em soluções que possam prevenir o fenômeno.

O laboratório está trabalhando em diversas soluções possíveis para ajudar os pilotos a lidar com a desorientação na cabine, incluindo uma tira em volta do torso do piloto que vibra em um local correspondente do corpo para indicar que o piloto está se movendo em uma direção específica.

Os acidentes em 2023 e no início de 2024 ocorreram todos em ambientes mais desafiantes, onde as probabilidades de ficar desorientado espacialmente aumentaram dramaticamente. Isso incluía voar à noite usando óculos de visão noturna, voar em formação e voar sobre a neve e a água.

Embora a Força tenha trazido displays de alerta e montados em capacetes para ajudar os pilotos a se manterem orientados, o Exército não viu uma melhoria drástica por meio de vários recursos tecnológicos, de acordo com o laboratório.

O Exército também identificou as horas de voo como outro problema. As unidades não conseguem utilizar todas as horas de voo orçadas anualmente pelo Congresso devido a limitações relacionadas a aeronaves, combustível e tripulações.

Conseguir horas de vôo é “muito crítico”, disse McCurry, mas nem sempre é fácil.

“Quando você fala sobre tudo o que precisa ser feito para uma missão de voo, é preciso ter uma aeronave pronta”, explicou. “Você precisa de combustível, dos treinadores certos e das equipes.”

Com o ritmo operacional dos últimos anos, aliado à falta de pessoal, “tem sido um desafio reunir tudo”, acrescentou.

Déficit de experiência

A meio deste ano fiscal, o Exército teve uma dúzia de acidentes de Classe A que resultaram em 10 mortes, colocando-o no caminho para se tornar o ano mais mortífero da Força na história recente.

McCurry disse ao Defense News que o Exército deseja aumentar os requisitos de treinamento para evitar acidentes fatais. Este mês, revelou o que chama de “standup” da aviação para reforçar o treinamento.

“Durante os primeiros seis meses deste ano fiscal, observamos uma tendência preocupante em nossas taxas de acidentes”, disse o major-general Walter Rugen, diretor da aviação do Exército, a repórteres em abril. A chamada standup pretende “capacitar a força ao nível mais baixo para resolver estes problemas”.

O treinamento deve se concentrar em três áreas identificadas como necessitando de melhorias e provavelmente uma das causas principais dos acidentes. Os comandantes das unidades planeiam abordar a gestão e mitigação de riscos nas operações de aviação e de formação. O treinamento de nível operacional deve centrar-se no gerenciamento de energia e na desorientação espacial. E os mantenedores revisarão os padrões de manutenção para reparos de aeronaves e verificações de segurança, de acordo com Rugen.

O Centro de Preparação para Combate concentrou-se no envio de equipas através do seu programa de Visitas de Assistência à Segurança para treinar unidades nos níveis mais baixos sobre gestão de riscos e como se adaptarem às mudanças de perigos. Já no exercício financeiro de 2024, o centro realizou 31 visitas de assistência de segurança. No ano passado, a organização treinou 23 mil soldados do ramo de aviação em quase 60 locais.

As principais lições são “como operacionalizar a gestão de riscos e quais são os erros comuns que estão cometendo – ou nem sabem que estão cometendo – para que estejam no lugar certo, na hora certa”. é hora de evitar o próximo acidente”, disse Schwegler.

Mas McCurry reconheceu que o esforço de formação não pode resolver outro problema: a inexperiência dos pilotos.

“Perdemos muita experiência adquirida quando fazíamos rodízios do calcanhar aos pés no Iraque e no Afeganistão através da aposentadoria natural e do desgaste”, disse McCurry. “Há uma redução conhecida na experiência dos subtenentes da aviação.”

Roeland, que atuou como subtenente do ramo de aviação antes de sua aposentadoria, disse que a Força tem visto saídas significativas entre seus membros do serviço de aviação. Pode levar de seis a oito anos para que um suboficial “se torne proficiente no que fazemos”, observou ele.

O Exército está agora avaliando como pode aproveitar melhor os aviadores experientes que ainda estão em serviço.

Roeland disse que o serviço deveria se concentrar em como está usando oficiais experientes, em vez de promoções aceleradas de subtenentes.

“Quando aceleramos as pessoas, elas são construídas sobre uma base instável”, disse ele. “Como você tem esses incidentes e acidentes com esses W-3 e 4 de nível médio [warrant officers]? Bem, a base deles era instável no início; ninguém os verificou na subida.

Jen Judson é uma jornalista premiada que cobre guerra terrestre para o Defense News. Ela também trabalhou para Politico e Inside Defense. Ela possui mestrado em jornalismo pela Universidade de Boston e bacharelado em artes pelo Kenyon College.

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