Inspirada pela SpaceX liderada por Elon Musk, a NASA incluiu erros na estratégia lunar

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Quando o primeiro módulo lunar fabricado nos EUA, lançado em mais de 50 anos, sofreu uma falha crítica pouco depois de chegar ao espaço na segunda-feira, a notícia foi inicialmente um choque. Mas a NASA estava preparada. O módulo de pouso Peregrine, construído por uma startup com sede em Pittsburgh chamada Astrobotic, mal havia sido colocado em órbita antes de sofrer um aparente erro de propulsão, fazendo com que vazasse propelente para o espaço. Depois de um dia, a empresa disse que não havia chance de a espaçonave chegar à Lua.

Na verdade, a NASA antecipou alguns contratempos de baixo risco como este enquanto executava sua estratégia lunar, inspirando-se na SpaceX de Elon Musk e em Wall Street. O plano maior da agência é enviar humanos de volta à Lua ainda nesta década.

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O módulo Peregrine da Astrobotic foi criado em parceria com o programa CLPS (pronuncia-se “Clips”) da NASA, que significa Commercial Lunar Payload Services. A ideia do programa é ajudar a promover o desenvolvimento de sondas lunares de fabricação privada que possam transportar cargas úteis da NASA, ao mesmo tempo que aceita que alguns parceiros vão mais longe do que outros.

“Ao contrário de outros programas da NASA, se houver uma falha neste programa, não será uma perda total”, disse Jim Bridenstine, o ex-administrador da NASA que supervisionou a criação do CLPS, antes do lançamento do Astrobotic. “Modelamos isso com base no capital de risco.”

A NASA tem adotado cada vez mais esse tipo de estrutura desde a virada do século. O pensamento é: financiar parcialmente o desenvolvimento do hardware de uma empresa e, em seguida, comprar viagens ou serviços quando o hardware estiver completo.

Isso contrasta com a maneira como a NASA costumava fazer as coisas. Durante anos, se a agência espacial quisesse fazer algo, geralmente financiava e supervisionava todo o desenvolvimento de um veículo. Esse caminho era normalmente lento e caro.

Como parte do programa CLPS, a NASA deu à Astrobotic algum capital inicial e compartilhou experiência com a empresa, embora principalmente tenha permitido que a empresa construísse o Peregrine como achasse adequado. Para acelerar as coisas, a NASA também selecionou várias empresas para fabricar módulos de pouso, criando uma corrida para se tornar a primeira empresa privada dos EUA a pousar na Lua.

“Esses operadores têm que levantar capital privado; eles precisam conseguir clientes que não sejam a NASA e precisam competir entre si em termos de custo e inovação”, disse Bridenstine, hoje consultor independente e membro do conselho de administração da Viasat.

A NASA sabia que algumas empresas não chegariam tão longe quanto a Astrobotic.

“A ideia não é a perfeição”, disse Bridenstine. “A ideia é: quão rápido podemos ir? É uma espécie de lição que aprendemos com a SpaceX, para ser sincero.”

A SpaceX lança novos foguetes de teste aceitando que eles podem explodir ou falhar durante o voo, para que os engenheiros obtenham experiência de voo rapidamente. É uma das razões pelas quais a SpaceX pode avançar no desenvolvimento mais rapidamente do que a NASA e outras empresas que são mais relutantes em “falhar” em público.

Explosões e falhas ainda têm consequências. A NASA investiu US$ 108 milhões em recursos do contribuinte no desenvolvimento da missão Astrobotic, mais do que o contrato inicial de US$ 79,5 milhões quando a empresa foi selecionada pela primeira vez para CLPS. Além disso, a agência tinha cinco cargas lunares em Peregrine que não conseguirão ver a superfície lunar agora.

Separadamente, a NASA não tem tolerância como esta para falhas em missões tripuladas. Só pode aceitar melhor os contratempos durante os testes de desenvolvimento ou quando não há vidas humanas em jogo.

“Projetamos este programa sabendo que haveria um fracasso”, disse Bridenstine.

Também houve algumas boas notícias na quinta-feira. Apesar de não ter chegado à Lua, a Astrobotic anunciou que recebeu dados de nove das cargas úteis que transportava na sonda, provando que podem funcionar no espaço.

Uma segunda empresa CLPS, a Intuitive Machines, com sede em Houston, deve lançar seu módulo lunar em um foguete SpaceX Falcon 9 já em meados de fevereiro. Portanto, ainda há uma chance de as empresas vinculadas ao programa completarem suas missões com sucesso.

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