Lesões, doenças e ouro paraolímpico: o que move Ellie Marks?

Antes da lesão, antes de encontrar um propósito na piscina, antes da amputação, antes das medalhas de ouro, antes mesmo de haver sargento. 1ª Classe Elizabeth Marks, havia Ellie, a garota que cresceu cercada por fuzileiros navais.

Marks, que é o Soldado do Ano de 2024 do Military Times, disse que sua infância contou com “100 vovôs que serviram nas forças armadas”, graças ao trabalho de seu pai, James, como homem de manutenção em um hospital de Assuntos de Veteranos em Arizona. Seu pai, um veterano da Marinha ferido em combate na Guerra do Vietnã, conseguiu dissuadi-la de ingressar no Corpo de exército depois de terminar o ensino médio aos 16 anos.

Ela se alistou no Exército em 2008 como médica combatente – em parte devido ao amor de seu pai pelos paramédicos, mas também porque as mulheres não tinham permissão para ingressar na infantaria, explicou ela. Seu pai e seus amigos lhe deram “muitos avisos e lições de vida” para os quais ela “ainda não estava preparada”.

Apenas dois anos depois, em 2010, Marks machucou os quadris no Iraque. Os ferimentos, por mais graves que fossem, quase quebraram seu ânimo também.

“Tudo que eu sempre quis ser foi o melhor médico. Tudo que eu sempre quis foi estar ao lado dos meus rapazes”, disse ela. “Quando aquele tapete foi puxado debaixo de mim, eu não sabia o que fazer. Eu tinha 19 anos.”

Durante sua recuperação no Brooke Army Medical Center, em Fort Sam Houston, Texas, sua motivação principal era voltar ao trabalho, voltar à linha de frente com os soldados. Ela temia perder seus sonhos no Exército devido à aposentadoria médica.

Então ela encontrou a piscina. A autodenominada “atleta acidental” brinca que suas primeiras visitas pareciam mais “não se afogar” do que nadar.

Marks credita a “um sargento muito simpático e uma esposa muito simpática” a apresentação a ela de “como nadar da maneira certa”. Isso mudou as coisas.

“Durante esse processo – e sua gentileza – descobri muito mais do que nadar. Foi a primeira vez que senti propósito e tranquilidade. E foi extremamente doloroso, mas foi a primeira vez em alguns meses que pude ditar minha própria dor e empurrar com toda a força que quis.

A natação também diversificou seus objetivos. Além de lutar por sua carreira, ela agora competia em eventos de natação adaptativa, como os Warrior Games. Depois que o Exército a declarou apta para o serviço em 2012, ela ingressou no Programa de Atletas de Classe Mundial da Força para praticar natação competitiva em tempo integral, permanecendo uniformizada.

Ao longo de tudo isso, disse Marks, ela permaneceu motivada por um “foco mais importante: ser o melhor para as pessoas ao meu redor”.

Quando fui ferido pela primeira vez, “não fui muito bem tratado”, disse Marks. “Então eu queria ficar [in the Army] apesar disso, e para ter certeza de que poderia corresponder às minhas próprias expectativas de cuidar das pessoas como deveria.

Seu caminho desde a recuperação inicial, embora intercalado com momentos de grandes realizações, não foi fácil.

Em 2014, os pulmões de Marks falharam enquanto ela estava em Londres para os Jogos Invictus inaugurais. Ela passou um mês em coma induzido, salva por uma máquina que bombeava seu sangue para fora do corpo para reabastecê-lo com oxigênio. Ela novamente se recuperou nadando.

Dois anos depois, Marks conquistou a medalha de ouro nos Jogos Paraolímpicos de Verão do Rio de Janeiro 2016, estabelecendo recorde mundial por sua classificação nos 100 metros peito. Ela também levou para casa a medalha de bronze no revezamento medley. A ESPN a reconheceu com o Prêmio Pat Tillman por Serviços no mesmo ano.

Outro revés ocorreu, mas desta vez Marks estava no controle. Menos de um ano depois de ganhar o ouro no Rio, ela optou por amputar a perna esquerda deficiente abaixo do joelho em 2017 devido à dor crônica causada pelos ferimentos no Iraque e complicações de sua insuficiência respiratória.

“Fiquei emocionada porque imediatamente após a cirurgia me senti muito melhor”, ela contou mais tarde Revista Amplitude.

Ellie voltou para a piscina, embora sua amputação a colocasse em uma nova categoria competitiva.

Quando ela competiu nos remarcados Jogos Paraolímpicos de Verão de Tóquio em 2020, Marks consolidou seu status como uma das atletas paraolímpicas mais condecoradas da história dos Estados Unidos. Ela ganhou ouro nos 100 metros costas, prata nos 50 metros livres e bronze nos 50 metros borboleta.

E Marks ainda está longe de terminar. Ela conquistou quatro resultados entre os 5 primeiros no Campeonato Mundial de 2023 (ganhando duas medalhas de bronze) e é considerada uma das favoritas para se classificar para as Paraolimpíadas de Paris de 2024 para adicione ao seu currículo recorde.

Aos olhos dela, vencer é ótimo. Mas nunca foi sobre ela.

“Compartilharei todas as informações ou lições aprendidas… não há controle”, disse Marks. “Quero que alguém venha me bater na piscina. Esse é o sonho.”

Veja todos os homenageados dos Membros do Serviço do Ano de 2024 do Military Times.

Davis Winkie cobre o Exército em tempos militares. Ele estudou história em Vanderbilt e UNC-Chapel Hill e serviu cinco anos na Guarda do Exército. Suas investigações renderam o Prêmio Sunshine 2023 da Sociedade de Jornalistas Profissionais e consecutivas honras de Repórteres e Editores Militares, entre outros. Davis também foi finalista do 2022 Livingston Awards.

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