O Pentágono pode beneficiar de uma infra-estrutura fotónica robusta na Europa

Uma das principais prioridades da Força Espacial dos EUA é a resiliência das redes de satélites dos EUA contra ameaças estrangeiras, como a China e a Rússia, incluindo contra lasers terrestres e outros sistemas concebidos para destruir satélites militares dos EUA.

Mas os orçamentos são apertados, e isso significa que é crucial que o DoD priorize e invista nas tecnologias mais essenciais, não apenas para este fim, mas para que permaneça na vanguarda militar e tecnológica, reforçando a sua posição como a principal superpotência de defesa do mundo.

Uma dessas tecnologias é a comunicação óptica. Embora os EUA estejam a investir em I&D nacional sobre laser, os líderes neste domínio entre os seus aliados estão na Europa. Fotônica21a plataforma tecnológica europeia, salienta que a quota de mercado da Europa é de 16% da indústria global – perdendo apenas para a China.

E a indústria fotónica europeia em geral está a crescer a uma taxa três vezes superior à do PIB do continente. Os programas da UE, incluindo o Horizonte 2020 e o seu sucessor, o Horizonte Europa, reforçaram a fotónica comercial e a investigação em fotónica através do investimento. Existe também uma ampla rede de universidades e instituições de investigação em toda a Europa cujo trabalho sustenta as aplicações comerciais do laser. Os EUA podem fazer uso desta infra-estrutura fotónica robusta na Europa para reforçar a sua defesa.

Mas por que comunicações ópticas? Porque a tecnologia dominante utilizada para a comunicação espaço-solo ainda é o rádio, que está totalmente maduro e confiável, mas sempre em risco de interceptação e interferência em cenários de conflito. A transmissão de rádio de um satélite para a Terra pode abranger dezenas de quilómetros, tornando-o ideal para aplicações como televisão por satélite, mas menos adequado para comunicações directas ponto-a-ponto, cruciais em sectores como a defesa. Isto ocorre porque qualquer pessoa dentro do alcance da transmissão pode potencialmente interceptar o sinal, e a presença de “lóbulos laterais” expande ainda mais a área de detecção. Além disso, as ondas de rádio podem interferir umas nas outras, necessitando de uma gestão regulada e cuidadosa do espectro de rádio.

Por outro lado, a tecnologia de comunicação a laser, embora não tão amplamente reconhecida, oferece capacidades alternativas às ondas de rádio RF de diversas maneiras. Ele pode enviar dados até 1.000 vezes mais rápido que sinais de rádio. Suas características inerentes evitam dispersão ou vazamento de sinal com uma área de cobertura de apenas 12 metros da órbita baixa da Terra até o solo. Os lasers são, portanto, considerados como tendo uma “baixa probabilidade de detecção” e “baixa probabilidade de interceptação”, eliminando virtualmente problemas de interferência e tornando-os muito difíceis de bloquear. Este atributo é particularmente crucial em situações de conflito, onde o bloqueio das comunicações de rádio pode levar a consequências terríveis. E as empresas europeias encontraram soluções para o que costumava ser o calcanhar de Aquiles do laser – que não conseguia passar pela turbulência atmosférica sem se degradar.

Dada a actual volatilidade geopolítica, o desejo declarado do DoD de preservar a resiliência dos seus sistemas de satélite e a sofisticação da fotónica europeia, tirando partido do investimento e do progresso em sistemas de comunicações ópticas de alguns dos nossos aliados mais fortes na Europa é a solução eficaz e eficiente para garantir que os EUA mantenham a sua vantagem como principal superpotência. Outra vantagem de recorrer à Europa em busca de tecnologias de defesa é que os EUA podem antecipar qualquer movimento em direcção ao proteccionismo – uma tentação sempre presente para os países do continente. Contudo, a União Europeia fez da “autonomia estratégica” um dos seus objectivos.

Embora esse objectivo de “autonomia estratégica” valha a pena, poderia inspirar políticas proteccionistas ou semi-proteccionistas, o que é uma forma de reduzir a dependência de outros países. Isto poderá prejudicar, em última análise, as relações EUA-Europa, incluindo as relações comerciais. Se os EUA tirarem partido do investimento europeu em investigação e desenvolvimento, então o comércio entre estas duas grandes potências aliadas permanecerá aberto. As empresas europeias beneficiam de uma forma que de outra forma não obteriam. E o relacionamento é fortalecido. As mudanças na dinâmica geopolítica lembram-nos quão importante é que os países e regiões livres do mundo trabalhem em conjunto.

Uma razão para a sofisticação tecnológica e militar dos EUA é que sempre demonstraram visão e pragmatismo na forma como adquiriram serviços e soluções. Quando, antes da viragem do século, o sector privado começou a mostrar que podia desenvolver tecnologias de maior qualidade, de forma mais barata e mais rápida do que o Departamento de Defesa, os EUA acolheram-no e começaram a estabelecer parcerias mais agressivas com o sector privado. Com o mundo a tornar-se cada vez mais volátil, é essencial que os EUA demonstrem vontade de recorrer a novas empresas e novas tecnologias, incluindo as da Europa.

Jeff Huggins é presidente da Cailabs US Inc., fabricante de produtos fotônicos para as indústrias de aeronáutica, telecomunicações, comunicações a laser no espaço aéreo, defesa e processamento de materiais a laser.

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