O relógio do Juízo Final marca 90 segundos para a meia-noite – quão perto estamos da catástrofe? Explicado

(A conversa) Uma vez por ano, um seleto grupo de especialistas nucleares, climáticos e tecnológicos se reúne para determinar onde colocar os ponteiros do Relógio do Juízo Final. Apresentado pelo Boletim dos Cientistas Atômicos, o Relógio do Juízo Final é uma metáfora visual para a proximidade da humanidade com a catástrofe. Ele mede nosso perigo coletivo em minutos e segundos até a meia-noite, e não queremos bater 12 horas. Em 2023, o grupo de especialistas aproximou o relógio da meia-noite o mais próximo que já esteve: 90 segundos. Em 23 de janeiro de 2024, o Relógio do Juízo Final foi novamente inaugurado, revelando que os ponteiros permanecem na mesma posição precária.

Nenhuma mudança pode trazer um suspiro de alívio. Mas também aponta para o risco contínuo de catástrofe. A questão é: quão perto estamos da catástrofe? E se sim, por quê?

Destruidor de mundos

A invenção da bomba atómica em 1945 inaugurou uma nova era: a primeira vez que a humanidade teve a capacidade de se matar.

Mais tarde naquele ano, Albert Einstein, juntamente com J. Robert Oppenheimer e outros cientistas do Projecto Manhattan, criaram o Boletim dos Cientistas Atómicos, na esperança de comunicar ao público sobre a nova era nuclear e a ameaça que representava.

Dois anos depois, o Boletim, como ficou conhecido, publicou sua primeira revista. E na capa: um relógio, com o ponteiro dos minutos suspenso estranhamente a apenas sete minutos da meia-noite.

A artista Martyl Langsdorf procurou comunicar o sentimento de urgência que sentiu por parte dos cientistas que trabalharam na bomba, incluindo o seu marido, físico, Alexander. A colocação foi, para ela, uma escolha estética: “Parecia o momento certo na página… combinava com meus olhos”.

Depois disso, o editor do Boletim, Eugene Rabinowitch, foi o responsável pelos ponteiros do relógio até sua morte em 1973, quando o conselho de especialistas assumiu.

O relógio foi movido 25 vezes desde então, especialmente em resposta ao fluxo e refluxo da escalada militar, ao avanço tecnológico e à dinâmica geopolítica durante a Guerra Fria.

O risco nuclear não diminuiu após o colapso da União Soviética, mesmo com a diminuição do número total de armas nucleares. E surgiram novas ameaças que representam riscos catastróficos para a humanidade. A última configuração do relógio tenta avaliar esse nível de risco.

Um mundo precário

Nas palavras da presidente e executiva-chefe do Bulletin, Rachel Bronson: Não se engane: acertar o relógio em 90 segundos para meia-noite não é uma indicação de que o mundo está estável. Muito pelo contrário.

O Boletim citou quatro fontes principais de risco: armas nucleares, alterações climáticas, ameaças biológicas e avanços na inteligência artificial (IA).

Dois conflitos em curso – Rússia e Ucrânia, e Israel e Palestina – envolvem Estados com armas nucleares. Os baluartes de longa data da estabilidade nuclear, como o Novo Tratado de Redução de Armas Estratégicas entre os Estados Unidos e a Rússia, mal funcionam. A Coreia do Norte e o Irão mantêm as suas ambições nucleares. E a China está a crescer e a modernizar rapidamente o seu arsenal nuclear.

Os impactos das alterações climáticas estão a piorar, à medida que o mundo atravessa os anos mais quentes de que há registo. Seis dos nove limites planetários estão além dos seus níveis seguros. E é provável que fiquemos aquém do objectivo estabelecido pelo acordo climático de Paris – manter o aumento da temperatura não mais do que 1,5°C acima dos níveis pré-industriais. As perturbações climáticas dramáticas são uma possibilidade real.

A pandemia de COVID revelou os impactos globais de uma ameaça biológica. Pandemias projetadas, criadas com recurso à bioengenharia sintética (e talvez em breve auxiliadas por ferramentas de IA), poderão ser mais virais e letais do que qualquer doença natural. Adicione ao desafio a presença contínua de programas de armas biológicas em todo o mundo e a mudança no risco de doenças devido aos efeitos das alterações climáticas e as ameaças biológicas serão uma frente de batalha regular para muitos países.

Finalmente, o Boletim reconheceu o risco que acompanha os avanços na IA. Embora alguns especialistas em IA tenham levantado a perspectiva de a própria IA ser uma ameaça existencial, a IA é também um multiplicador de ameaças para armas nucleares ou biológicas. E a IA pode ser um multiplicador de vulnerabilidade. Através da desinformação proporcionada pela IA, as democracias podem ter dificuldades em funcionar, especialmente quando lidam com outras ameaças catastróficas.

Subjetivo e impreciso, mas isso importa?

O Relógio do Juízo Final tem seus detratores. Os críticos argumentam que o acerto do relógio se baseia em julgamentos subjetivos e não numa metodologia quantitativa ou transparente. Além do mais, não é uma medida precisa. O que realmente significa “90 segundos para meia-noite”?

Com o relógio agora acertado no seu nível mais alto de sempre, levanta-se naturalmente a questão de saber por que enfrentamos maiores riscos do que, por exemplo, durante a crise dos mísseis cubanos. O que seria necessário para chegar mais perto de 90 segundos da meia-noite?

Fundamentalmente, essas críticas são precisas. E há muitas maneiras de melhorar tecnicamente o relógio. O Boletim deveria considerá-los. Mas os críticos também não entendem.

O Relógio do Juízo Final não é uma avaliação de risco. É uma metáfora. É um símbolo. É, por falta de termo melhor, uma vibração.

Uma imagem poderosa de ameaças nebulosas

Desde o início, quando sete minutos para a meia-noite “convinham aos olhos”, o Relógio do Juízo Final foi uma resposta emocional e visceral ao momento nuclear. É por isso que se tornou uma imagem poderosa, atraindo a atenção do mundo todos os anos.

As ameaças catastróficas globais são nebulosas, complexas e esmagadoras. Com apenas quatro pontos e dois ponteiros, o Relógio do Juízo Final captura a sensação de urgência como poucas imagens conseguem.

Existem maneiras melhores e mais práticas de avaliar o risco. Alguns países, por exemplo, realizam avaliações nacionais de risco. Estes são processos formais e regulares através dos quais os governos avaliam uma série de ameaças ao país, priorizando-as numa escala quantitativa e construindo planos de resposta para os vectores de risco mais elevados. Mais países deveriam realizar estas avaliações e catalogar as ameaças catastróficas globais.

Ou veja o Relatório Anual de Risco Global do Fórum Económico Mundial. Com base num inquérito a cerca de 1.500 especialistas do mundo académico, empresarial, governamental e da sociedade civil, o relatório captura as maiores ameaças percebidas nos dois e dez anos seguintes. Seguindo um método semelhante, as Nações Unidas estão actualmente a realizar o seu próprio inquérito sobre o risco global.

O Relógio do Juízo Final não substitui os esforços para compreender e avaliar as maiores ameaças que enfrentamos. Na verdade, deveria inspirá-los.

(A conversa)

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