Um porta-aviões dos EUA repeliu ataques Houthi durante meses. Será que vai aguentar?

As marcações de combate estampadas no caça F/A-18 contam a história: 15 mísseis e seis drones, pintados em preto logo abaixo do para-brisa da cabine.

Enquanto o jato pousa no convés do Porta-aviões USS Dwight D. Eisenhower no Mar Vermelho, as suas marcações iluminam os alvos inimigos que foram destruídos nos últimos meses e sublinham a intensidade da luta para proteger a navegação comercial dos persistentes ataques de mísseis e drones dos rebeldes Houthi, apoiados pelo Irão, no Iémen.

Mas também sugerem a fadiga que se instala, à medida que o porta-aviões, o seu grupo de ataque e cerca de 7.000 marinheiros se aproximam do seu nono mês travando a guerra. batalha naval mais intensa desde a Segunda Guerra Mundial. Isso levanta questões difíceis sobre o que virá a seguir, à medida que os líderes militares e de defesa dos EUA discutem sobre como irão replicar o poder de combate do porta-aviões se o navio regressar a Norfolk, Virgínia.

Já, a transportadora a implantação foi estendida duas vezes, e os marinheiros postam memes sombrios em todo o navio sobre ter apenas uma pequena pausa durante sua viagem cada vez maior. Alguns temem que possam ser obrigados a ficar de fora por ainda mais tempo, à medida que a campanha se arrasta para proteger comércio global no corredor vital do Mar Vermelho.

No Pentágono, os líderes estão a debater-se com o que se tornou um debate espinhoso mas familiar. Será que eles cederão à pressão da Marinha para trazer o Eisenhower e os outros três navios de guerra do seu grupo de ataque para casa ou atenderão ao apelo do Comando Central dos EUA para mantê-los lá por mais tempo? E se eles os trouxerem para casa – o que poderá substituí-los?

As autoridades norte-americanas dizem que estão a ponderar todas as opções e que se espera uma decisão nas próximas semanas.

Os comandantes dos EUA no Médio Oriente há muito que argumentam que precisam de um porta-aviões nesta região volátil. Eles dizem que é um meio de dissuasão eficaz para manter o Irão sob controlo e que o navio lhes dá capacidades de combate críticas e únicas contra os Houthis, que afirmam que os seus ataques visam pôr fim à guerra Israel-Hamas na Faixa de Gaza.

O enorme navio é uma linha de voo flexível e flutuante que pode lançar caças a qualquer momento, sem nenhum dos limites que as nações anfitriãs no Médio Oriente podem impor às aeronaves da Força Aérea que descolam de bases no seu território. E esses jatos baseados em porta-aviões podem chegar rapidamente a uma distância de ataque dos sistemas de armas Houthi, sem cruzar as fronteiras.

“O que a transportadora traz é uma plataforma ofensiva móvel, ágil e que não tem nenhuma restrição de acesso, base ou sobrevoo”, disse o general reformado da Marinha Frank McKenzie, que chefiou o Comando Central dos EUA por três anos, terminando em 2022. “É território soberano dos EUA. Você pode fazer o que quiser com os aviões daquela transportadora. Isso dá-lhe uma enorme flexibilidade quando considera opções de resposta em toda a região.”

O contra-almirante Marc Miguez – que comanda o Carrier Strike Group Two, que inclui o Eisenhower e navios de apoio – concorda que o porta-aviões é crucial para as forças armadas dos EUA.

“Cada vez que há uma crise no globo, qual a primeira coisa que o presidente pergunta? ‘Onde estão os porta-aviões dos EUA?’” Miguez disse à Associated Press durante uma visita ao Eisenhower e ao USS Laboon, um dos destróieres de mísseis guiados que o acompanha.

Em qualquer dia, os F/A-18 da Marinha saem rugindo do Eisenhower e derrubam mísseis Houthi ou drones que se preparam para lançamento. Os navios de guerra dos EUA dispararam saraivadas de mísseis Tomahawk contra o Iémen para destruir armazéns de armas, instalações de comunicações e outros alvos.

Os líderes do Pentágono temem que, sem o Eisenhower, tenham de recorrer a mais caças da Força Aérea baseados em países vizinhos, incluindo o Qatar, a Arábia Saudita e os Emirados Árabes Unidos.

Mas muitas nações árabes impõem restrições de fuga ou outras restrições aos tipos de ataques ofensivos que os EUA podem realizar a partir das suas terras devido a sensibilidades regionais. Outros se preocupam em desencadear outro guerra entre Arábia Saudita e Iêmen ou inflamando tensões com o Irã.

Os líderes militares dos EUA dizem que os EUA podem adaptar-se e levar forças onde elas precisam estar. Mas isso pode exigir voos de caça mais longos a partir de bases distantes, exigindo capacidades de reabastecimento e apresentando outros obstáculos.

Estender novamente a implantação do Eisenhower é uma opção – mas para muitos, é o menos desejável.

Os líderes da Marinha preocupam-se com os marinheiros, que na verdade conseguiram ver os mísseis lançados pelos Houthi segundos antes de serem destruídos pelos ataques defensivos do navio. E responsáveis ??do Pentágono estão a falar sobre como cuidar dos marinheiros quando regressam a casa, incluindo aconselhamento e tratamento para possível stress pós-traumático.

Miguez também observa a pressão sobre os próprios navios.

“Lembramos constantemente ao Departamento de Defesa que precisaremos de uma pausa e de uma pausa para tentar voltar à manutenção”, disse ele. “Esses navios estão flutuando na água do mar. Eles são de aço e exigem muita manutenção. E quando você os executa além das linhas vermelhas, quando você os executa além das atividades de manutenção programadas, você tem que pagá-los em algum momento no futuro.”

Uma terceira opção seria enviar outros navios – talvez outro porta-aviões – para ocupar o lugar do Eisenhower. Mas os navios enormes são relativamente raros. Os EUA operam 11, o que representa cerca de 40% do número total em todo o mundo. Outros países têm apenas um ou dois.

Os EUA poderiam recorrer à França ou ao Reino Unido, cada um com um, para pelo menos uma passagem temporária no Mar Vermelho. Autoridades dos EUA insistiram que proteger as rotas marítimas é um esforço multinacional e ter um aliado participando pode reforçar essa mensagem. Poderia dar aos EUA espaço suficiente para conseguir outra companhia aérea americana, talvez no final deste ano.

De as 11 transportadoras dos EUAquatro estão implantados, três estão em treinamento e preparação para implantação e quatro estão em manutenção e reparos de rotina, que geralmente duram cerca de um ano ou mais.

O USSJohn C. Stennis, no entanto, está passando por uma grande reforma de meia-idade, que pode durar cerca de quatro anos e exige a substituição e atualização do sistema de propulsão nuclear do navio e de outros componentes críticos de radar, comunicações, eletrônicos e combate. A vida útil de uma transportadora é de cerca de 50 anos.

Um porta-aviões está sempre baseado no Japão e realiza patrulhas e exercícios regionais, e outro é geralmente destacado para a Ásia-Pacífico. Esse foco na Ásia reflecte a crença de longa data de que a China é o principal desafio estratégico da América e que 60% das forças navais dos EUA estão baseadas no Pacífico. O resto é baseado no Atlântico.

Um terceiro porta-aviões está ao largo da costa oeste da América do Sul, rumo ao Japão, deixando o Eisenhower como o único no Médio Oriente ou na Europa.

Na falta de um porta-aviões, outra opção seria implantar o USS Wasp, um grande navio de assalto anfíbio agora na Europa que transporta caças F-35. Esses jatos fazem decolagens curtas e pousos verticais, para que possam realizar missões em navios menores.

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