Unidade da Marinha encontrou lascas de metal no combustível do F-35, ferramenta de plástico na asa

Lascas de metal em combustível contaminado, peças montadas incorretamente e um raspador de plástico projetando-se de uma dobra da asa estavam entre as falhas descobertas em cinco novos Caças de ataque conjunto F-35C entregue a um esquadrão de caça do Corpo de Fuzileiros Navais dos EUA na Califórnia em 2023, de acordo com um memorando obtido pelo Defense News.

O Esquadrão de Ataque de Caça da Marinha 311, ou VMFA-311, na Estação Aérea do Corpo de Fuzileiros Navais Miramar, em San Diego, descobriu uma série de problemas com seus F-35 fabricados pela Lockheed Martin isso exigiu mais de 700 horas de trabalho para consertar e desperdiçou mais de 169.000 libras de combustível, dizia o memorando de 7 de janeiro.

Em 7 de dezembro, por exemplo, um raspador de plástico foi descoberto saindo da dobra da asa de um dos jatos do esquadrão, após o jato ter voado, observou o memorando. O raspador de 5,5 polegadas foi descoberto durante uma inspeção pós-voo do jato e caiu no chão.

O F-35C é o Variante do Joint Strike Fighter pilotado pela Marinha e pelo Corpo de Fuzileiros Navais, e cada avião custa US$ 94,4 milhões. Ele pode decolar e pousar em porta-aviões, e suas pontas das asas podem ser dobradas para permitir um armazenamento mais compacto em porta-aviões.

O memorando foi escrito pelo comandante do VMFA-311, tenente-coronel Michael Fisher, que descreveu um padrão de “discrepâncias persistentes na entrega de aeronaves e falhas prematuras de componentes ocorrendo no Esquadrão de Ataque de Caça da Marinha 311”. . William Mitchell, comandante do Grupo de Aeronaves Marítimas 11.

“A prontidão do F-35 continua a atormentar o Corpo de Fuzileiros Navais e a degradar a nossa capacidade de ser a força substituta do país”, escreveu Fisher. “O número de componentes com falha, horas de trabalho gastas e missões perdidas é inaceitável para manter um nível básico de proficiência e consistência no nível operacional. Uma sala de preparação e departamento de manutenção do F-35 precisa acreditar na qualidade e produção de cada aeronave F-35.”

A gravidade e a extensão dos problemas descritos no memorando são “muito surpreendentes” e “francamente perturbadores”, disse Dan Grazier, antigo analista do grupo de vigilância Project on Government Oversight, especializado em programas de defesa.

Múltiplas falhas contabilizadas

Os problemas de qualidade e detritos de objetos estranhos descobertos nesses cinco F-35 dificultaram o esforço do Corpo de Fuzileiros Navais para apresentar o VMFA-311, apelidado de Tomcats, como seu segundo esquadrão de F-35C. Os jatos tiveram horas totais de voo variando entre 14 e 157, de acordo com o memorando, que foi enviado ao comandante geral da 3ª Ala de Aeronaves da Marinha, major-general Michael Borgschulte.

O Esquadrão de Ataque de Caça da Marinha 311 era anteriormente conhecido como Esquadrão de Ataque da Marinha 311, que voava Harriers AV-8, e o Corpo o redesignou como uma unidade F-35C em abril de 2023. Depois, em setembro, o serviço declarou o esquadrão “seguro para voar”, o que significa que tinha à disposição os programas de manutenção, processos e fuzileiros navais treinados necessários para poder conduzir operações de voo.

Mas à medida que o esquadrão renovado começou a receber seus novos F-35C, ficou evidente que cada um tinha algo errado com eles, de acordo com o memorando.

O Marine Aircraft Group 11 recebeu os F-35 diretamente da fábrica da Lockheed Martin e o VMFA-311 conduziu então inspeções de aceitação.

Todos os cinco jatos tinham combustível contaminado com Krytox, uma graxa lubrificante de alta temperatura, dizia o memorando, e três jatos também tinham lascas de metal no combustível. Os jatos tiveram que ser desabastecidos e reabastecidos duas ou três vezes para que a qualidade do combustível atingisse um nível aceitável, e os jatos que tinham lascas de metal exigiam um ciclo extra de desabastecimento, acrescentou o memorando.

Fisher, o comandante do VMFA-311, escreveu que isso significava que o esquadrão teria que descartar mais de 169.000 libras de combustível contaminado.

As vedações e segmentos em vários jatos não foram instalados corretamente, dizia o memorando, e precisavam ser removidos e reorganizados.

E várias peças dos jatos – incluindo controladores do sistema de gerenciamento térmico e de energia, unidades eletrônicas e um atuador elétrico-hidrostático na aba da borda de fuga de um jato – falharam, forçando o esquadrão a removê-los e substituí-los, o memorando adicionado.

O conjunto do freio da engrenagem principal esquerda de um jato também falhou, o display panorâmico da cabine de outro caça falhou e ainda a garrafa do sistema de oxigênio reserva de outro jato estava vazando, afirmou o memorando. Todos os componentes também precisaram ser removidos e substituídos.

“Esta não é uma lista completa e outras falhas de componentes ocorreram desde este relatório”, escreveu Fisher.

Em comunicado ao Defense News, a Lockheed Martin disse que está trabalhando em estreita colaboração com o Corpo de Fuzileiros Navais, o Escritório do Programa Conjunto F-35 do governo e a Agência de Gestão de Contratos de Defesa para abordar as preocupações levantadas no memorando.

“Temos orgulho da qualidade das aeronaves que entregamos aos clientes em todo o mundo e avaliamos todos os comentários relatados dos clientes sobre a qualidade da produção e a confiabilidade das peças”, disse o comunicado da empresa.

A Lockheed Martin disse que há em média menos de um problema de qualidade de produção perdido por F-35. A empresa disse que monitora de perto a confiabilidade das peças do F-35 e trabalha com o escritório conjunto do programa para consertar peças que falham precocemente. A Lockheed Martin também disse que as peças do F-35 normalmente duram duas vezes mais que as dos jatos de quarta geração.

O Escritório do Programa Conjunto F-35 se recusou a comentar sobre o memorando e os F-35 do VMFA-311, mas disse que toma medidas para corrigir problemas com novos jatos entregues às unidades.

“O JPO e o DCMA possuem vários meios e equipes que se envolvem de forma recorrente com a indústria para avaliar e trabalhar ações corretivas para problemas de qualidade relatados em campo”, disse o escritório.

Questionado se a Lockheed Martin cobre os custos de reparos ou manutenção decorrentes de problemas encontrados em jatos entregues de fábrica, o escritório disse: “Os custos de reparos ou manutenção dependem do problema específico”.

O Corpo de Fuzileiros Navais recusou-se a falar com o Defense News, dizendo que não comentaria documentos que não foram divulgados oficialmente.

A 3ª Ala de Aeronaves da Marinha se recusou a comentar as questões de manutenção descritas no memorando, citando segurança operacional.

Fisher disse que para garantir que tais problemas sejam prontamente resolvidos no futuro, uma linha de comunicação direta deveria ser estabelecida entre o Escritório do Programa Conjunto do F-35 e a Lockheed Martin para as unidades que aceitam novos F-35, com respostas chegando no máximo 24 horas depois. horas após uma unidade relatar um problema.

Isto precisa ser adicional e fora do processo padrão de solicitação de ação e relatório de ocorrências já em vigor, escreveu ele, que “raramente fornece feedback oportuno ou assistência externa para reparar queixas registradas pela unidade aceitante”.

Fisher também observou que a Lockheed Martin “deveria ser responsável pelas discrepâncias de aeronaves encontradas durante o processo de aceitação da unidade e verificação funcional de voo”. Além disso, explicou ele, os problemas descobertos com aeronaves recém-aceitas, incluindo falhas prematuras de componentes, precisam ser resolvidos. ser retransmitido para toda a frota de F-35, inclusive para outros serviços e unidades.

Bloomberg em outubro informou outra unidade do Corpo de Fuzileiros Navais – Esquadrão de Ataque de Caça da Marinha 542 em Cherry Point, Carolina do Norte – teve que consertar quatro F-35B logo após sua chegada.

Grazier disse que é difícil dizer se os problemas relatados com os novos F-35 no VMFA-311 são simplesmente um “lote ruim” de jatos problemáticos ou um sinal de um problema mais profundo.

“Mas o fato de que todos os cinco esquadrão aeronaves saíram da fábrica com problemas como esse – isso certamente indica um padrão”, disse Grazier. “Isso deve ser resolvido imediatamente.”

Os problemas – especialmente as enormes quantidades de combustível contaminado que tiveram de ser eliminados – também representam um desperdício de dinheiro dos contribuintes e de tempo e esforço dos fuzileiros navais, acrescentou. Grazier disse que um programa como o F-35, que está em desenvolvimento desde 2001, deveria ter sido capaz de resolver esses problemas de qualidade há muito tempo.

“Ainda estamos lidando com problemas como este”, acrescentou. “Não é assim que este processo deveria funcionar.”

Stephen Losey é o repórter de guerra aérea do Defense News. Anteriormente, ele cobriu questões de liderança e pessoal no Air Force Times e no Pentágono, operações especiais e guerra aérea no Military.com. Ele viajou para o Oriente Médio para cobrir as operações da Força Aérea dos EUA.

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